Chipproducenten onder druk

Beleggers lijken te denken dat voor de Europese halfgeleiderproducenten eindelijk een winstherstel ophanden is. De aandelenkoersen van Philips, Infineon en STMicroelectronics zijn dit jaar gemiddeld met meer dan een derde gestegen. Bovendien lijken de jongste cijfers van Taiwan Semiconductor en United Microelectronics, een ander Taiwanees concern, op het eerste gezicht de herstelhypothese te bevestigen. Maar de lage prijzen behoren nog niet tot het verleden. Deze twee grote, in opdracht werkende producenten, maken zich op om de druk op de prijzen te laten aanhouden.

Taiwan Semiconductor en United Microelectronics behoren tot de grootste chipproducenten ter wereld, en hun zaken gaan zeker voor de wind. Beide concerns verwachten komend kwartaal meer dan 90 procent van de capaciteit van hun fabrieken te kunnen benutten. Het probleem is dat geen van beiden een herstel van de prijzen voor halfgeleiders verwacht.

Normaal gesproken zouden de prijzen moeten stijgen als de fabrieken zo hard draaien.

Desondanks zijn beide concerns van plan hun productiecapaciteit uit te breiden. Taiwan Semiconductor beloofde dat de kapitaaluitgaven in 2004 aanzienlijk hoger zullen uitvallen, terwijl United Microelectronics heeft gezegd dat het 'zeer agressief' te werk zal gaan bij het bouwen van nieuwe fabrieken. Bovendien zou de productiecapaciteit moeten toenemen als beide concerns de technieken perfectioneren.

Geen van beide producenten kwam met harde cijfers, maar hun woorden over uitbreiding van de kapitaaluitgaven moeten niettemin serieus worden genomen.

Tezamen hebben de twee bedrijven hun wereldwijde marktaandeel vergroot van minder dan 5 procent in 1997 naar zo'n 20 procent vandaag de dag. Bovendien zijn zij een van de voornaamste oorzaken geweest van de prijsdaling van halfgeleiders. Door zich te specialiseren in de ongelooflijk kapitaalintensieve activiteit van de chipproductie, kunnen zij halfgeleiders tegen lagere prijzen verkopen dan hun concurrenten door hun vaste kosten breder uit te smeren en toch nog veel geld verdienen. Europese chipproducenten gaan er daarentegen onder gebukt als de verkoopprijzen dalen. Dat is de reden waarom hun winsten, ondanks de stijgende volumes, de afgelopen paar jaar zijn ingezakt. Door de toegenomen prijsdruk van de Taiwanese concerns blijft die ontwikkeling waarschijnlijk doorgaan.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.