Kiezen tussen vluchten of blijven

De bewoners van een wijk nabij San Diego zagen zich dit weekeinde voor een moeilijke keus gesteld: vluchten voor de bosbranden, of blijven?

Joe McLean werd even na drie uur 's ochtends wakker door de telefoon. Toen hij naar buiten keek, zag hij de rode gloed van vlammen in de heuvels rond zijn huis. Hij maakte zijn dochter en vrouw wakker, en waarschuwde de buren. Her en der langs de golvende weg van Lake View Hills Estate, een wijk nabij San Diego, werden mensen in de nacht van zondag op maandag wakker door de rook, het geblaf van honden en toeterende auto's. Zonder hulp van de brandweer, zonder instructies van de autoriteiten, pakten families hun boeltje op weg naar de enige uitgang van de wijk: Muth Valley Road.

In de Amerikaanse staat Californië woeden sinds vorige week veertien grote bosbranden. Het dodental is opgelopen tot zestien. Meer dan 75.000 mensen zijn of worden geëvacueerd en tweeduizend huizen of andere gebouwen zijn verwoest. Los Angeles, San Bernardino, San Diego en Ventura zijn tot rampgebied verklaard.

De bewoners van Lake View Hill Estates hadden slechts enkele minuten om een keus te maken. Bij zonsopgang zou blijken dat vier buren waren gestorven, en meer dan de helft van de huizen in vlammen was opgegaan. Gisteren vertelden ze hun verhaal.

Om kwart over drie 's ochtends waren de McLeans de eersten die het hek passeerden dat rond de wijk staat. Buurman Bob Daly (75), bezorgd dat de elektriciteit zou uitvallen, had zodra hij het vuur zag, het hek geopend. Langs de bochtige Muth Valley Road, rees het vuur tot de hoogte van de dennenbomen. Joe McLean (46), gevolgd door vrouw en dochter Jennifer, probeerde met zijn hand zijn ogen tegen de hitte te beschermen. Rodney Weichelt (35) en zijn vader Bob (59) reden vlak achter hen. Gloeiende stukjes houtskool kletterden op de motorkap, als het geluid van machinegeweren.

In zijn huis verderop de straat, dreef Stephen Shacklett (55) zijn vier Ierse wolfshonden in zijn kampeerauto en reed naar het hek. Zijn vriendin Cheryl Jennie zou hem volgen in haar eigen auto. Natalie Corbett (39) paste op een huis in Lake View Hill Estate. Ze belde het alarmnummer 911 en de telefonist zei dat ze er alleen voorstond. Corbett vroeg of ze moest vluchten. De telefonist raadde aan dat te doen als ze dacht dat ze het er levend van af zou brengen. Corbett laadde haar hond in haar auto en vluchtte de wijk uit. Door een gordijn van vuur probeerde ze het hek te bereiken. Een kabel blokkeerde de weg. Ze remde, waardoor haar auto slipte en over de kop vloog. Ze wikkelde zichzelf en haar hond in een zonnescherm dat in de auto lag, en bereidde zich voor op de dood.

Andere gezinnen waren nog thuis. De Hamiltons – Steve, zijn hoogzwangere vrouw Jodi en hun zoontje Alexander – roken de rook maar konden het vuur niet zien. Haastig pakten ze dierbare spullen en fotoalbums, en reden weg. Ook de Shoharas - James, Solange en hun zoon Randy - en Bob Daly en zijn vrouw Barbara ontvluchtten de wijk. Larry Redden (64), een voormalig brandweerman was al eerder op de avond wakker geworden van de rook maar was weer gaan slapen. Redden en zijn vrouw Laureen werden pas weer wakker toen Joe McLean hen rond drie uur belde. In karavaan reden de Hamiltons, Reddens, Shoharas, Dalys en Cheryl Jennie rond half vier weg toen ze op een muur van vuur stuitten. Ze keerden om en reden terug naar huis.

Thuisgekomen begon Steve Hamilton spullen uit de garage te halen. Jodi begreep niet waarom. Bijna hysterisch belde ze haar moeder in Connecticut om te vertellen dat het vuur hen insloot. Laat Steve achter, adviseerde haar moeder, en ga naar het nabijgelegen stuwmeer.

De Dalys overlegden met de Shoharas, die eveneens op weg waren naar het meer. Het is te gevaarlijk, zei Bob Daly. Hij had overwogen ook die kant op te vluchten, maar één blik naar beneden, zijn gezichtsveld vertroebeld door rook, deed hem besluiten om te keren. ,,No way'', zei hij tegen zijn vrouw. ,,We springen wel in het zwembad.''

Cheryl Jennie besloot met de Reddens mee te gaan. Oud-brandweerman Redden besloot dat de enige overlevingskans was om het huis te beschermen door het water uit zijn zwembad rond het huis te spuiten. Jodi Hamilton wilde haar moeders advies opvolgen, maar Steve had een beter plan. Ze zouden naar vlak terrein rijden en in hun natgespoten terreinwagen de vlammen proberen te ontwijken. ,,Je kon niets zien – de rook, de as. Dit is zoals ik me de hel voorstelde'', vertelde Jodi Hamilton. Ze belde met haar moeder en nam afscheid.

Het huis van de Dalys stond al in brand toen ze terugkwamen. Volledig gekleed sprongen ze in hun zwembad, af en toe onderwater duikend om te voorkomen dat brandende stukjes hout hun haar in brand zouden steken. Oud-brandweerman Redden kon toen al niets meer doen dan naar binnen vluchten en bidden. Het vuur brulde, de vlammen raasden over het dak.

Even snel als het vuur opkwam, was het ook weer weg. De Hamiltons overleefden, net als Natalie Corbett in haar auto, en Bob Daly en zijn vrouw. Bij zonsopgang doorzocht Daly de wijk, op zoek naar Solange, James en Randy Shohara. Op de weg naar het stuwmeer zag hij hun auto, gesmolten met de lichamen er in. Hij belde 911 waar ze zeiden een ambulance te zullen sturen. Hij zei hen dat een lijkschouwer nodig was. Ook Stephen Shacklett en zijn honden overleefden het vuur niet.