Fusiegolf

Het mag Wall Street vergeven worden dat het trots was op de recorddag eergisteren voor fusies en overnames. De aankoop door Bank of America voor 47 miljard dollar van FleetBoston Financial, in combinatie met twee fusies in de zorgsector, de overname voor 9,7 miljard dollar door China Telecom van zes regionale netwerken en de fusie ter waarde van 6,2 miljard dollar tussen RJ Reynolds en de Amerikaanse divisie van British American Tobacco, maakten het tot de grootste dag voor aangekondigde transacties sinds de hoogtijdagen van de beurs.

Maar het gekir van de zakenbankiers in New York en Londen kon het gekreun van de aandeelhouders uit alle windstreken niet helemaal naar de achtergrond dringen. Dat komt doordat, anders dan bij de paar miljardendeals tijdens de recente baissemarkt, de grootste transacties van afgelopen maandag op wankeler fundamenten berustten dan bezuinigingen.

De belangrijkste overnames die werden aangekondigd, die van Fleet door Bank of America en die van zorgaanbieder WellPoint

Health Networks, dat voor 15,2 miljard dollar naar Anthem ging, waren het soort strategische deals die topmanagers vertrouwelijk overeenkomen, aan hun raden van bestuur verkopen en met trots presenteren tijdens live uitgezonden persconferenties. Zij praten over hun ambitie om de grootste te worden, de markt te domineren en van schaalvoordelen te profiteren. Op een bepaalde manier is dit iets positiefs, omdat het erop duidt dat de mensen voor wie in de Amerikaanse economie het meeste op het spel staat, lijken te geloven dat de zaken ten goede keren en de toekomst er zonnig uitziet.

Maar dergelijk enthousiasme van topmanagers wordt zelden breeduit gedeeld door beleggers – althans niet door degenen die aandelen bezitten in de overnemende bedrijven. Bank of America betaalt bijvoorbeeld een premie van 12 miljard dollar voor Fleet. Maar hoewel de fusie twee Amerikaanse banken verenigt, dekken de geplande besparingen de premie niet. Dat kan een verklaring zijn voor de koersdaling van 10 procent van Bank of America, die meer waarde in rook deed opgaan dan de grootte van de geboden premie.

Anthems overname van Wellpoint kreeg een soortgelijke ontvangst. Het bedrijf repte van het in het leven roepen van de grootste zorgaanbieder, die 9 procent van de Amerikaanse bevolking zou bedienen en voordeliger overeenkomsten zou kunnen sluiten met artsen, leveranciers en farmacieconcerns. Niettemin verloor Anthem bijna 1 miljard dollar aan beurswaarde, omdat aandeelhouders de koers met 8 procent lieten dalen wegens de hoge prijs die Anthem betaalt.

Van de grootste Amerikaanse deals werd alleen de fusie tussen RJ Reynolds en BAT's Brown & Williamson-divisie door beide groepen aandeelhouders met instemming begroet, omdat de combinatie zal leiden tot substantiële kostenbesparingen waar beide groepen van profiteren. De tijd van de grote fusies en overnames mag dan weer terug zijn, niet iedereen is daar even blij mee.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.