President Bolivia op punt van aftreden

In Bolivia werd vannacht algemeen aangenomen dat president Gonzalo Sánchez de Lozada heeft besloten af te treden. Volgens zijn adviseurs is een brief van de president met dit besluit onderweg naar het parlement.

Het opstappen volgt na vier weken van aanhoudende massale protesten waarbij zo'n tachtig demonstranten door ordetroepen zijn doodgeschoten. Een officiële bevestiging of publicatie van de brief bleef uit. Lozada zou met een helikopter vanuit de hoofdstad La Paz zijn gevlucht naar de 900 kilometer oostelijk gelegen Boliviaanse stad Santa Cruz.

De voor gistermiddag geplande buitengewone zitting van het Boliviaanse parlement, waar de president publiekelijk zijn opstappen zou toelichten, ging niet door omdat door talloze blokkades parlementariërs nauwelijks het centrum van de hoofdstad konden bereiken. De nationale luchthaven El Alto op twaalf kilometer van de stad is gesloten.

De positie van de president werd onhoudbaar nadat gisteren de coalitiepartij Nueva Fuerza Republicana (NFR) met drie ministers besloot uit het kabinet te stappen. De leider van de centrumrechtse partij riep het staatshoofd bovendien op zijn biezen te pakken. Vice-president Carlos Mesa had eerder al zijn vertrouwen in Lozada opgezegd. De politiek onafhankelijke Mesa zou Lozada nu opvolgen.

In La Paz en in andere steden werd feest gevierd nadat berichten de ronde deden dat de de 73-jarige leider van de conservatieve Movimiento Nacional Revolucionario (MNR) de hoofdstad zou hebben verlaten.

Lozada werd in juni 2002 slechts met 22,5 procent van de stemmen gekozen. Zijn voornaamste opponent, indianenleider en cocaboer Evo Morales, kreeg 21 procent van de stemmen. Morales voerde deze maand de protesten tegen de president aan.

Lozada is opgestapt onder druk van betogingen van indianen, cocaboeren en arbeiders. Zij waren het niet eens met het plan om de gasreserves van het land te exporteren naar de Verenigde Staten via buurland Chili. Een door de president deze week aangekondigd compromis om een referendum te houden over zijn plannen, bleef onacceptabel.

De VS hebben het neoliberale beleid van de in Amerika opgeleide Boliviaanse president steeds gesteund. Afgelopen donderdag sprak de Amerikaanse ambassadeur in Bolivia (8,6 miljoen inwoners) nog zijn expliciete steun uit voor diens bewind. Gisteren hebben de Amerikanen aangekondigd vanuit Florida een legereenheid te sturen om de Amerikaanse ambassade in La Paz te beschermen. Mogelijk zou Lozada met Amerikaanse hulp naar de VS worden gevlogen.

Onder Italiaanse leiding is gisteren begonnen met het organiseren van het vertrek van zo'n 450 Europeanen. Door de onzekere situatie is de evacuatie uitgesteld. In totaal hebben 55 Nederlanders te kennen gegeven Bolivia te willen verlaten.

ACHTERGROND: pagina 4