Hoofd culinaire inlichtingendienst

Met nadruk verklaart de in 1924 geboren Schotse schrijver, uitgever, culinair historicus en ex-diplomaat Alan Davidson in het programma van R.A.M. over `de vis' dat hij geen gourmet is en niet van culi-geneuzel houdt. Gourmets zijn te veel en te pietluttig met eten bezig. Davidson, die op 5 november door prins Bernhard de Erasmusprijs krijgt uitgereikt, is vooral geïnteresseerd in authentieke tradities en de geschiedenis van eten, en niet in driesterrenkookkunst.

In zijn voorwoord van het boek Fasting and Feasting (1988), een bloemlezing van Davidsons favoriete schrijvers over eten, schrijft hij dat zijn belangstelling uitgaat naar volksvoedsel en niet naar een fles Château Quelque Chose die zo goed past bij de Délices de n'Importe Quoi, klaargemaakt door Nom Incompréhensible.

Voor zijn magnum opus The Oxford Companion to Food, waaraan Davidson na zijn vertrek uit de diplomatieke dienst in 1975 ruim twintig jaar werkte, maakte hij gebruik van door hem aangezochte deskundigen die samen een culinaire inlichtingendienst vormden en behoorden tot zijn geheim genootschap Interspi. Deze leerzame en leesbare encyclopie bevat 2.650 lemma's, telt 892 pagina's en is voor 80 procent door Davidson – die een amusante anekdote niet schuwt – geschreven. Zo wordt in het stukje over Dutch cookery vermeld dat Audrey Hepburn nog meel van Hollandse bloembollen heeft gegeten.

In het televisieprogramma komt Davidson vooral aan het woord als visdeskundige. Davidson, die een passie heeft voor het verrichten van onderzoek naar wat er op de hele wereld wordt gegeten, richtte met zijn echtgenote de bescheiden uitgeverij Prospect Books op die kleine boekjes, de Petit Propos Culinaires uitgeeft. Samen met Dr. Theodore Zeldin zette hij het Oxford Symposium on Food op, waar elk jaar talrijke wetenschappelijk verantwoorde lezingen over zeer gespecialiseerde onderwerpen worden gehouden, zoals het juiste gebruik van de ingrediënten Tsjampa en Boeja in Tibet en de heilige lotus en Pekmez in de Anatolische keuken.

Tijdens de documentaire komen ook Nederlanders aan het woord die op zichzelf veel interessants over vis weten te vertellen. Ieder voor zich zou een hele uitzending kunnen vullen zoals de historica Maria van Winter over de middeleeuwse kookkunst en Eddy de Jongh over voedsel afgebeeld op schilderijen. Maar hun verhalen gaan deze keer ten koste van wat een mooi portret van hoofdpersoon Alan Davidson had kunnen worden. Want over hem hadden ze helaas niets te melden.

R.A.M. special: Alan Davidson. Zondag, Ned.3, 19.48-20.55u.