Strijdbaar met racket

,,Haar bijdrage aan de burgerrechtenbeweging kwam tot stand met het tennisracket.'' Zo omschreef een vriendin de voormalig tennisster Althea Gibson die gisteren op 76-jarige leeftijd in een ziekenhuis in East Orange in de staat New Jersey overleed.

De Amerikaanse Gibson was de eerste zwarte speelster die won op Wimbledon en de US Open (toen nog op Forest Hills). Dat was in 1957. Ze werd uitgeroepen tot de Amerikaanse sportvrouw van het jaar. Een jaar later was ze opnieuw de beste op beide grand-slamtoernooien. In 1956 had Gibson ook al het enkelspel gewonnen op Roland Garros. Op Wimbledon won ze in de tweede helft van de jaren vijftig ook nog drie dubbeltitels. Ze veroverde elf grandslamtoernooien.

Na haar zege op Wimbledon in 1957 werd ze in New York – de stad waar ze opgroeide – onthaald met een ticker-tape parade, een eerbetoon dat alleen voor de allergrootste sporters, oorlogshelden en staatshoofden is weggelegd.

Gibson was in 1950 de eerste zwarte speelster die mocht meedoen aan de Amerikaanse kampioenschappen, de huidige US Open. Een jaar later mocht ze ook meespelen op het gras van Wimbledon. In een tijd dat in de Verenigde Staten ook bij de beoefening van sport nog sterk sprake was van segregatie, droegen Gibsons prestaties bij aan het doorbreken van veel raciale barrières.

Toen Venus Williams in 2000 haar eerste titel op Wimbledon won (als eerste zwarte vrouw na Gibson), betrok ze Gibson in haar reacties na afloop van de finale: ,,Het moet niet makkelijk voor haar zijn geweest, in een tijd dat mensen nog niet voorbij huidskleur konden kijken.''