Schumacher profiteert van regen in Indianapolis

De zesde wereldtitel van Michael Schumacher lijkt slechts een kwestie van tijd. De Duitser staat over twee weken alleen met lege handen als hij bij de Grote Prijs van Japan niet bij de eerste acht eindigt en Kimi Raikkonen die laatste race van het seizoen wint. In dat onwaarschijnlijke geval wordt de 23-jarige Fin uit de renstal van McLaren-Mercedes wereldkampioen Formule I, als de jongste in de geschiedenis. In elk scenario waarin Raikkonen de race niet wint, is de wereldtitel voor Schumacher. De afgelopen drie jaar won hij in Japan. Als beiden gelijk eindigen, is Schumacher wereldkampioen omdat hij dit jaar meer races won.

Raikkonen vertrok gisteren van pole position en eindigde als tweede. Hij is de enige die Schumacher van diens zesde titel kan afhouden.

De Fin vervloekte de regenachtige omstandigheden op de Indianapolis Motor Speedway, omdat die Ferrari in de kaart speelden. De Bridgestone-banden onder de Ferrari's gedijen immers op een natte en koude baan. Bij warm weer zijn de teams op Michelins, zoals McLaren-Mercedes en Williams-BMW, in het voordeel. En met elf graden was het fris in Indianapolis en door een korte hagelbui voor de start en wat lichte buien tijdens de race ook nat. ,,We hebben verloren omdat we pech hebben gehad met het weer. Niks aan te doen'', sprak de Fin, die zich nog niet gewonnen heeft gegeven. ,,In de volgende race kan er van alles gebeuren.''

Schumacher heeft 92 WK-punten, negen meer dan Raikkonen. Een zege levert tien punten op, de achtste plaats is nog goed voor één punt. Dit seizoen is het nog maar één keer voorgekomen dat Schumacher geen WK-punten behaalde, in Brazilië.

Nadat Ralf Schumacher in de vorige race (Monza) was afgevallen als een van de kanshebbers voor de wereldtitel, waren er nog drie titelkandidaten over: Michael Schumacher, Juan Pablo Montoya en Raikkonen. In Indianapolis kwam een einde aan de titelstrijd voor Montoya. In de derde ronde duwde hij de Ferrari van Rubens Barrichello van de baan: voor de Braziliaan was de race voorbij, Montoya werd als gevolg van een drive through-penalty met een verplicht bezoek aan de pits teruggeworpen in het twintig coureurs tellende deelnemersveld.

Montoya verloor ook kostbare seconden toen er bij een pitstop problemen waren met het bijtanken. Een paar glijpartijen op het soms verraderlijk gladde circuit maakten het drama voor de onstuimige Montoya compleet. De man die vijfde had moeten worden om nog een kans op de titel te behouden, eindigde als zesde, op één ronde van de eerste vijf. Hij kan nog in Japan nog op gelijke hoogte komen met Schumacher, maar in dat geval is het aantal zeges van de Duitser doorslaggevend.

Schumacher won gisteren voor de zesde keer dit seizoen een race. Van zijn 193 races in de Formule I won hij er zeventig. De race waarin hij Alain Prost als recordhouder (51 races) passeerde, ligt alweer lang achter hem. In Japan, op het circuit van Suzuka, kan hij een nog grotere mijlpaal in zijn carrière bereiken. Als hij daar op 12 oktober voor de zesde keer wereldkampioen wordt, hoeft hij het record aantal titels niet langer te delen met Juan Manuel Fangio, de Argentijnse oud-coureur die in 1995 overleed.

Raikkonen had dankzij zijn snelste tijd bij de kwalificatietraining op zaterdag de beste uitgangspositie voor het vervolg van de titelstrijd. Hij vertrok van pole position, terwijl Michael Schumacher vanaf de zevende plaats startte. Maar al meteen bij de start rukte de Duitser enkele plaatsen op. Onverwacht ging de Brit Jenson Button (BAR) aan de leiding, al even verrassend gevolgd door de Duitser Heinz-Harald Frentzen (Sauber): beiden dankten hun posities mede aan het feit dat ze minder pitstops maakten dan de toppers die nog in de titelstrijd verwikkeld waren. Ook niet onbelangrijk: net als Schumacher reden ze op Bridgestone-banden.

Nadat Schumacher ongeveer halverwege de race achtereenvolgens Raikkonen, Frentzen en Button was gepasseerd ging hij aan de leiding en die stond hij niet meer af. Raikkonen slaagde erin de tweede plek te bemachtigen en ook hij behield die positie tot op de finish. Schumacher kon hij niet meer bedreigen. Het gat met de elf jaar oudere Duitser was te groot.

Belangrijk was dat Raikkonen ervoor zorgde dat het tot en met de slotrace spannend blijft. Als de Finse coureur gisteren als derde was afgevlagd door circuit-directeur Tony George, zou Schumacher nu al de nieuwe wereldkampioen zijn geweest.