Heras verbaast met zege Vuelta

Door een zege in een bloedstollende klimtijdrit heeft Roberto Heras gisteren de Vuelta gewonnen. De Spaanse wielrenner van US Postal veroverde zaterdag de goudgele trui op zijn landgenoot Isidro Nozal, die doodvermoeid aan de race tegen de klok was begonnen.

De apotheose van de Vuelta deed wielerliefhebbers herinneren aan het slot van de Tour de France in 1989, toen de Amerikaan Greg LeMond in Parijs acht seconden voorsprong nam op de Fransman Laurent Fignon. In de Vuelta waren de verschillen groter dit jaar. Nozal verdedigde een voorsprong van 1.55 minuut op Heras, die 2.23 minuut sneller reed over een afstand van 11,2 kilometer. Tienduizenden Spanjaarden waren op de helling naar Alto de Abantos getuigen van een historische inhaalrace.

De 29-jarige Heras, in 2000 eindwinnaar in het shirt van Kelme, revancheerde zich voor zijn schlemielige nederlaag in de Vuelta van vorig jaar. Toen verspeelde hij op de slotdag het amarillo aan zijn landgenoot Igor Gonzalez de Galdeano in de afsluitende tijdrit naar Madrid. Dit jaar was weer sprake van een Spaans onderonsje, zoals gebruikelijk in deze wielerronde die door de meeste buitenlandse toppers wordt gemeden.

Nozal, de omhoog gevallen kopman van Once, had het leiderstricot achttien dagen gedragen en leek voorbestemd de Vuelta te winnen. De 25-jarige renner kwam na de vijfde etappe aan de leiding, toen hij in een vlakke etappe naar Burgos profiteerde van een vroege vluchtpoging en een minuut voorsprong nam. De renners van Once, dat op de openingsdag de ploegentijdrit had gewonnen, dicteerden de Vuelta zoals nooit tevoren. Na Gonzalez de Galdeano en Rodriguez was Nozal de derde klassementsleider van dezelfde ploeg.

Nozal bleek meer te kunnen dan een beetje rondrijden, zoals zijn bescheiden erelijst suggereerde. Hij had vóór de Vuelta pas één profkoers gewonnen. De knecht ontwikkelde zich tot kopman door de twee vlakke tijdritten op zijn naam te schrijven. In de eerste bergetappes hield hij goed stand. Pas in de derde week raakte Nozal vermoeid. Hij verspeelde een maximale voorsprong van vijf minuten op Heras, die elke dag wat van zijn achterstand goedmaakte.

De kleine klimspecialist met de soepele pedaaltred bewaarde het beste voor het laatst. De tijdrit van zaterdag was niet lang, maar zo steil dat grote tijdverschillen mogelijk waren. Heras nam meteen een voorsprong op Nozal, die in het tweede gedeelte in elkaar stortte. De dramatiek was groot onder het finishdoek, waar Heras niet kon geloven dat hij een kunstje had geflikt en Nozal te vermoeid was om zijn teleurstelling aan het publiek te tonen.

Eindwinnaar Heras is de tweede renner van US Postal die dit jaar een grote ronde heeft gewonnen. De Amerikaan Lance Armstrong, afwezig in de Vuelta, ging hem voor in de Tour. ,,Ik had absoluut niet verwacht dat Nozal zo'n slechte dag zou hebben en rekende al niet meer op de eindzege'', vertelde Heras zaterdag. ,,Het had niets met de druk te maken, ik ben gewoon niet gewend drie weken een maximuminspanning te leveren'', verklaarde de verliezer. ,,Ik had nooit gedacht dat ik hier mee zou doen om de eindzege. Tweede worden is ook mooi, volgend jaar kom ik terug om te winnen.''

De Spaanse belofte Alejandro Valverde werd tweede in de klimtijdrit en stootte zijn landgenoot Igor Gonzalez de Galdeano van het erepodium door als derde te eindigden in Madrid. De slotetappe in de Spaanse hoofdstad werd gisteren gewonnen door Alessandro Petacchi die daarmee zijn reputatie van 's werelds beste sprinter bevestigde. De Italiaan uit de ploeg van Fassa Bortolo won dit jaar vijf etappes in de Vuelta, zes in de Giro en vier in de Tour.