De kracht van bescheidenheid

Deportivo la Coruña is morgen de tegenstander van PSV in de Champions League. In een tijdsbestek van tien jaar is `Depor' van een regionaal clubje uitgegroeid tot een Europese topper. ,,Het voetbal dat wij spelen is veel simpeler dan de meeste mensen denken.''

Net als PSV raakte Deportivo la Coruña zaterdagavond de ongeslagen status in de nationale competitie kwijt. De formatie van de 55-jarige Baskische succescoach Javier Irureta verloor in Pamplona met 3-2 van Osasuna. De koppositie moet nu worden overgelaten aan Valencia, maar nummer twee Depor koestert nog altijd een voorsprong op de grootmachten Real Madrid en FC Barcelona. De terugval die na het vertrek van Europees topscorer Roy Makaay werd gevreesd is vooralsnog uitgebleven. Deportivo la Coruña begon dan ook vanmorgen om half elf op het sportpark van Abegondo als favoriet aan de voorbereiding op het treffen met de Nederlandse landskampioen.

Toen de Spanjaard José Mariá Abalo ruim honderd jaar geleden na een studieperiode in Engeland zijn vrienden in la Coruña kennis liet maken met de voetbalsport, had hij zich nooit voor kunnen stellen dat de havenstad ooit nog eens een serieuze deelnemer aan het Europese topvoetbal zou huisvesten. Aanvankelijk begonnen Abalo en zijn vrienden in 1906 met Club Deportivo de la Sala Calvet aan een lange voetbalhistorie die weinig pieken, maar vele dalen zou kennen. In de afgelopen eeuw beleefden de aanhangers van de club die later werd omgedoopt tot Real Club Deportivo de la Coruña momenten van vreugde, verdriet, wanhoop, gelatenheid en ongekende euforie.

Drie jaar geleden barstte de stad met zijn circa 250.000 inwoners volledig uit zijn voegen toen la Coruña voor het eerst in de geschiedenis het landskampioenschap van Spanje wist te veroveren. Sindsdien is Deportivo er niet alleen in eigen land in geslaagd om aansluiting te vinden bij machtsbolwerken als Real Madrid en FC Barcelona, maar kroop de club ook langzaam naar de Europese top toe. Van de drie keer dat Deportivo deelnam aan de Champions League haalde het twee keer de kwartfinales. Vorig jaar won de club zowel uit als thuis op indrukwekkende wijze van Bayern München, dat mede daardoor niet verder kwam dan de eerste ronde.

Precies tien jaar geleden kwam Deportivo voor het eerst uit in een Europees bekertoernooi. In het UEFA-Cuptoernooi schakelde de formatie van de toenmalige trainer Arsenio Iglesias het Deense Aalborg en het Engelse Aston Villa uit voordat het Duitse Eintracht Frankfurt een einde maakte aan het internationale debuut. In de Spaanse competitie deed Deportivo la Coruña dat jaar tot aan de laatste speeldag mee om de landstitel, maar zag de club het kampioenschap uiteindelijk op dramatische wijze ontglippen. Zes jaar later wist Deportivo alsnog de hoofdprijs van Spanje te veroveren.

PSV-trainer Guus Hiddink kan zich de laatste speeldag van het seizoen 1993/1994 nog helder voor de geest halen. Als coach van Valencia ging hij destijds op bezoek bij de club die aan een zege genoeg had voor de titel. In de allerlaatste minuut mocht Deportivo-spits Miroslav Djukic bij een stand van 0-0 een strafschop nemen. De Serviër faalde en het Barcelona van Johan Cruijff kreeg het kampioenschap in de schoot geworpen. De stad werd in een diepe rouw gedompeld. ,,Ik ben als trainer van Valencia, Real Madrid en Sevilla meerdere malen in la Coruña geweest, maar die dag was ongelooflijk'', herinnert Hiddink zich. ,,Ze hadden het helemaal in eigen hand, maar gaven het toch nog weg.''

Hiddink omschrijft la Coruña als een club die zich vanuit de onderste regionen op indrukwekkende wijze heeft weten op te werken naar de top. ,,Vaak zie je bij clubs met een dergelijke geschiedenis dat ze als een jojo heen en weer gaan. Bij Deportivo is dat anders. De club drijft voor een groot deel op een gewiekste voorzitter met veel geld en een slim scoutingapparaat.''

Sinds 1988 staat Deportivo onder leiding van voorzitter Augusto César Lendoiro. Vanaf het moment dat Lendoiro werd verkozen is de club begonnen aan een wedergeboorte. Deportivo was vijftien jaar geleden zowel sportief als financieel op sterven na dood. Met een drastisch plan dat werd gesteund door de bevolking van la Coruña begon de club aan een traject waarbij in 1991 promotie naar de primera division werd afgedwongen en dat in 2000 uitmondde in de landstitel van Super Depor. Het wonder van la Coruña was een feit geworden.

In de afgelopen vijftien jaar wist Deportivo veel talentvolle spelers aan te trekken die door wisten te groeien naar de wereldtop. Zo verdedigden in de jaren negentig bijvoorbeeld de Brazilianen Rivaldo, Bebeto, Donato en Mauro Silva de kleuren van de club die zijn thuiswedstrijden speelt in stadion Riazor.

De beste zet deed Lendoiro toen hij in 1998 Irureta wist binnen te halen. Sinds de komst van de coach heeft Deportivo de stap van sympathieke volksclub naar de top weten te maken. De trainer die in het verleden werkte voor onder meer Real Sociedad, Athletic de Bilbao en Celta de Vigo, sluit het liefst alle risico's uit. In een paar jaar zette hij een ijzersterke 4-2-3-1-formatie neer die de counter als een dodelijk wapen weet te hanteren. Onder Irureta groeide Makaay uit van een modale spits tot een Europees topscorer. Voor een bedrag van circa 18,5 miljoen euro deed Deportivo hem deze zomer van de hand aan Bayern München.

Na het vertrek van de Nederlandse international vechten dit seizoen de spitsen Diego Tristán, Alberto Luque en Walter Pandiani om de positie van de speler die voorin de trekker moet overhalen. De eigenzinnige Tristán (27) is twee jaar geleden al eens topscorer van Deportivo geweest, maar kreeg na het WK van vorig jaar te kampen met een terugslag. Meer dan eens lag hij overhoop met Irureta die zijn aanvaller op een zeker moment vergeleek met ,,een dokter die vlak voor een operatie een paar glazen whisky naar binnen gooit''. Als Tristán echter zijn dag heeft is de voetballer door niemand te stoppen.

Andere opvallende spelers binnen de selectie van de Galiciërs zijn doelman José Molina en spelverdeler Juan Carlos Valerón. Molina werd vorig seizoen plotseling getroffen door teelbalkanker, maar staat weer onder de lat. Valerón is een geniale voetballer die met fabelachtige steekpasses de spitsen van Deportivo vrij voor het doel kan zetten. De 28-jarige middenvelder wordt echter ook verweten psychisch labiel en fysiek te licht te zijn. Bovendien komt Valerón zelf zelden tot scoren.

De kracht van de blauwwitten heeft echter altijd in de bescheidenheid gelegen. Daar waar concurrenten als Real Madrid, Barcelona en Valencia bijna ten onder gaan aan koopzucht, wist Deportivo met aanzienlijk minder middelen zijn positie in de top te handhaven. Lendoiro noemde vorige week iedereen die zijn club met de sterrenformatie van Real Madrid durfde te vergelijken ,,gek''. ,,De sleutel tot het succes van Deportivo ligt eenvoudigweg in het gewoon goed denken over de dingen'', stelde de voorzitter. ,,Het voetbal dat wij spelen is veel simpeler dan de meeste mensen denken dat het is.''

De laatste vier seizoenen eindigde Deportivo la Coruña steeds bij de beste drie clubs van Spanje. Tot dusver bleef de doorbraak naar de absolute top van Europa nog uit. PSV mag dan vurig hopen op een plaats in de tweede ronde van de Champions League, de leiding van la Coruña kijkt veel verder. Hoewel de club pas voor de vierde keer actief is op het Europese miljoenenbal, behoort het bonte gezelschap van Irureta tot een van de outsiders om AC Milan van de troon te stoten.

Bij de Italiaanse bekerhouder zit voormalig Deportivo-ster Rivaldo intussen al weer meer dan een jaar als een volgevreten vedette op de bank. De Braziliaan heeft vorig week te horen gekregen dat hij de club transfervrij mag verlaten. In la Coruña staan ze niet te springen om hem als een verloren zoon terug te halen. Lendoiro: ,,In het leven is niets onmogelijk, maar ik haal liever mensen naar Deportivo die er alles voor over hebben om te winnen; die nog de illusie hebben dat ze iets kunnen bereiken in het voetbal. Rivaldo heeft zowel sportief als financieel al het beste achter de rug.'' Bij Deportivo is de honger naar succes nog lang niet gestild.