Heras kan Nozal nog voorbij in de Vuelta

Twee dagen voor het einde van de Ronde van Spanje is het nog niet zeker dat de Spanjaard Isidro Nozal morgen de goudgele leiderstrui op het erepodium in Madrid mag aantrekken. Zijn landgenoot Roberto Heras snoepte gisteren in de laatste bergetappe, die werd gewonnen door de Italiaan Filippo Simeoni, welgeteld 1.14 minuut van zijn achterstand af. Heras staat nu tweede in het algemeen klassement op 1.55 minuut van leider Nozal.

Vandaag wordt de Vuelta beslist met een klimtijdrit over twaalf kilometer met aankomst bovenop de Alto de Abantos. ,,Ik denk dat mijn voorsprong groot genoeg is om de Vuelta te winnen'', zei de vermoeide Nozal. Heras houdt de moed er in. ,,Alles is nog mogelijk. We kunnen allebei een slechte dag hebben.''

De negentiende etappe was de spectaculairste in een verder vlak verlopen Vuelta. Negentien coureurs bereikten een maximale voorsprong van ruim zeven minuten. In de klim naar Alto de Navacerrado bleven de Italiaan Simeoni en de Deen Möller voorop. In de achtervolgende groep eiste Heras, winnaar van de Vuelta in 2000, een hoofdrol voor zich op. De kopman van US Postal ging samen met zijn landgenoten Sevilla en Valverde (Kelme) vanaf de voet van de Navacerrado in de aanval.

De Spanjaard Igor Gonzalez de Galdeano moest terrein prijsgeven. Hij zakte naar de derde plaats in de tussenstand. Klassementsleider Nozal kon het hoge tempo van Heras en de zijnen ook niet volgen. Met hulp van zijn land- en ploeggenoten Vicioso en Serrano probeerde de kopman van Once de schade te beperken.

Zijn nerveuze ploegbaas Saiz maakte op hetzelfde moment flinke ruzie met een motard van de Spaanse televisie die de vooruitgereden concurrenten van de Once-renners zou hebben bevoordeeld. Saiz werd uit de koers gezet, omdat hij de motor had klemgereden met zijn auto. Hij riskeert een schorsing van drie maanden door de internationale wielrenunie UCI.

Op de top van de col had Nozal anderhalve minuut achterstand op Heras, die voor aanvang ruim drie minuten achter stond. In finishplaats Collado Villalba, waar Simeoni te snel bleek voor Möller, was het verschil tussen de favorieten voor de eindzege met 16 seconden verkleind. ,,We hebben als gekken de afdaling ingezet'', zei Nozal.