De Hoop Scheffer al lang favoriet VS

De Verenigde Staten hebben ruim drie weken geleden al meegedeeld aan minister van Buitenlandse Zaken Jaap de Hoop Scheffer dat hij hun `voorkeurskandidaat' was om NAVO-secretaris-generaal te worden.

De Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken, Colin Powell, zei dit op 3 september in Washington tegen De Hoop Scheffer tijdens een gesprek op het State Department, zo blijkt uit een reconstructie van diens benoeming door deze krant. Powell vertelde volgens hoge diplomaten dat hij dit ook die ochtend aan Europese collega's telefonisch had meegedeeld.

Powell schetste De Hoop Scheffer hoe achter de schermen campagne voor hem zou worden gevoerd, aldus ingewijden. Met name de Britse en Spaanse ministers van Buitenlandse Zaken, Straw en Palacio, zouden proberen om consensus in Europa te bereiken voor een kandidatuur van De Hoop Scheffer. Desondanks bleef de Nederlandse regering tot zijn aanstelling afgelopen maandag volhouden dat er geen Nederlandse kandidaat was. Dit ,,stommetje spelen'' had volgens diplomaten te maken met angst voor grote publicitaire schade als het foutliep.

De Amerikaanse regering besloot dat De Hoop Scheffer de `voorkeurskandidaat' was na twee cruciale gesprekken op 2 en 3 september bij plaatsvervangend minister van Defensie Wolfowitz en president Bush. Daarin werd hij gevraagd naar zijn ideeën over de NAVO en, anders dan de Nederlandse regering heeft beweerd, naar zijn beschikbaarheid. Premier Balkenende en De Hoop Scheffer zeiden na afloop dat een NAVO-kandidatuur ,,niet aan de orde'' of ,,geen issue'' was geweest in het gesprek met Bush.

De Spaanse minister Palacio en NAVO-secretaris-generaal Robertson waren half mei en begin juni de eersten, die De Hoop Scheffer rechtstreeks vroegen of hij NAVO-chef wilde worden. Op 24 juni kreeg De Hoop Scheffer het eerste concrete signaal dat de Amerikaanse regering hem op het oog had. De Amerikaanse ambassadeur in De Haag, Sobel, zei toen volgens ingewijden tegen de minister: ,,De Amerikaanse regering is geïnteresseerd in uw persoon.''

Zaterdags Bijvoegsel: pagina 23