Drama met schapenschip raakt Australië in zijn ziel

Australië wil maar al te graag geloven dat er een oplossing is gevonden voor de 53.000 nog overgebleven schapen op het schip Cormo Express in de Perzische Golf. ,,De dieren zijn op weg naar een Iraakse haven'', zo berichtte de Australische publieke omroep ABC vandaag. Maar bij navraag wordt dat bericht ontkend door de woordvoerder van de Nederlandse rederij Vroon, de eigenaar van het schip. ,,We hebben nog geen officiële bevestiging'', zegt hij. ,,En als er iets besloten wordt, horen wij het meteen.''

Australië is in verlegenheid gebracht door de slepende kwestie met het schapenschip dat op 5 augustus vertrok uit de haven van Fremantle. De lading, toen nog bijna 58.000 schapen, was bestemd voor Saoedi-Arabië. Maar toen het schip eind augustus in de haven van Jeddah aanmeerde, werd de lading geweigerd. Een deel van de schapen had bekschurft. Sindsdien zwerft het schip over zee. Ruim 4.400 schapen zijn overleden en overboord gegooid. Dierenactivisten hebben de kwestie aangegrepen om de vee-export vanuit Australië te hekelen.

De Australische boer ziet het met lede ogen aan. Een halve eeuw geleden vormde de schapenfokkerij het fundament van de Australische economie. Na de Koreaanse oorlog escaleerde de wolprijs en maakte Australië een nooit meer geëvenaarde welvaartssprong. Meer dan een kwart van het bruto nationaal product werd toen nog in de landbouw verdiend. De schapenfokkerij was goed voor 56 procent van de waarde daarvan. ,,Het land reed op de rug van onze schapen'', zo staat tegenwoordig in de Australische geschiedenisboeken.

Samen met de rundveehouderij lijkt de schapenfokkerij, op vaak afgelegen en onherbergzame boerderijen, de ziel van de inwoners van het land te hebben gevormd. De laconieke stockman, de veehouder, staat nu model voor de ware Australische man, hoewel het land net zo verstedelijkt is als veel andere landen.

De stockmen zijn nog steeds prominent aanwezig op het platteland. Australië is de grootste wolexporteur ter wereld gebleven. Het land houdt 113 miljoen schapen, dat is na China het grootste aantal ter wereld. Maar tegenwoordig wordt nog maar 3 procent van het bnp in de landbouw verdiend.