Dan Brown is niet bang voor antimaterie of de paus

Sinds Galileo Galileï het aan de stok kreeg met de kerk van Rome, zijn religie en wetenschap elkaars vijanden. De kerk wordt sindsdien zelfs bloedig bestreden door een geheime groepering van wetenschappers, de `Illuminati'. Dat is het vertrekpunt van Het Bernini-Mysterie, een literaire, zo niet academische thriller waarin de strijd tussen de twee hoofdrolspelers van de Verlichting tot in onze tijd wordt voortgezet.

Robert Langdon, een Amerikaanse hoogleraar symbolenleer, is een bescheiden maar goed onderlegde held tegen wil en dank. Hij wordt ontboden in CERN, het Zwitserse nucleaire onderzoekscentrum. Daar is het gruwelijk toegetakelde lijk van een briljant kernfysicus aangetroffen. Alleen Langdon kan dankzij zijn specialistische kennis over de Illuminati de juiste conclusies trekken.

Langdon leert de dochter van het slachtoffer kennen, de uiteraard even beeldschone als briljante atoomgeleerde Vittoria Vetra. Samen binden ze de ongelijke strijd aan met de machtige en meedogenloze groep. Het leidt tot een speurtocht door Rome en Vaticaanstad waarbij de stortvloed aan kennis van beide geleerden hen van de ene gruwelijke ontdekking naar de andere leidt.

Dan Brown, een betrekkelijk nieuwe naam in de thrillers, heeft zijn ingrediënten met zorg gekozen: een ultrageheime en eeuwenoude samenzwering, een fonkelnieuw technisch hoogstandje als ontraceerbaar massavernietigingswapen, een wereldberoemd en volslagen onwaarschijnlijk doelwit en gruwelijke executies. Het levert een spannend en intrigerend leesavontuur op, al is het een tikje bezwaarlijk dat Brown zijn lezers helemaal moet bijpraten over deeltjesversnellers, antimaterie, pauselijke rituelen, theologie, kunst-, kerk- en wetenschapsgeschiedenis. Dat doet hij knap, zonder jargon en goed geïntegreerd in zijn verhaal, maar het blijft iets van een wetenschapsbijlage houden.

De Nederlandse uitgever citeert instemmend een criticus die Brown een kruising noemt tussen Tom Clancy en Umberto Eco. Dat is te vroeg. De cliffhangers zijn vaak nog te effectbelust en waar sprake is van enige humor is die bleekjes.

Dan Brown, Het Bernini-Mysterie. Luitingh-Sijthoff, 462 blz. €19,95