Schwarzenegger wint door niet te verliezen

Het eerste tv-debat met Arnold Schwarzenegger, kandidaat voor het gouverneurschap van Californië, is geëindigd in het voordeel van de ster.

Arnold Schwarzenegger won, alleen al door niet te verliezen. Dat is volgens de meeste waarnemers de uitkomst van het met spanning tegemoet geziene tv-debat in de Californische recall verkiezingen. Het was tot dusver het enige waaraan de acteur-zakenman en Republikein meedeed.

De vonken vlogen er van af. De vrijzinnig linkse columniste Arianna Huffington legde hem het meest het vuur aan de schenen. Toen hij haar woordenstroom trachtte te onderbreken, kreeg Schwarzenegger zijn verleden tegengeworpen: ,,Zo behandel je vrouwen, dat weten we. Maar nu niet.'' Waarop de ex-bodybuilder: ,,Ik bedenk me dat ik een perfecte rol in `Terminator 4' voor je heb.''

De `echte conservatief' in de race, Tom McClintock, oudgediende in de Senaat van Californië, liet geen kans onbenut om de onervarenheid van de nieuwkomer te onderstrepen. Schwarzenegger reageerde minzaam en zei dat zij een perfect duo zouden vormen in Sacramento, de regeringsstad van de grote staat. Hij liet zich niet in begrotingsdetails lokken en hield vast aan zijn lijn van fiscaal conservatisme met een sociaal geweten.

De belangstelling voor het van kust tot kust uitgezonden debat was groot. Door de deelname van Schwarzenegger en de dramatische en daarna weer herroepen interventie van het hoogste federale gerechtshof in de westelijke VS hebben de verkiezingen over het lot van gouverneur Gray Davis landelijk de aandacht voor de situatie in Irak bijna overschaduwd. Dat komt president Bush goed uit: gisteren verscheen de eerste opiniepeiling waarin de waardering voor zijn ambtsvervulling onder de 50 procent zakte.

De president werd regelmatig ter sprake gebracht door Huffington en de Groene kandidaat Camejo. De budgettaire crisis in Californië is een direct gevolg van het economisch beleid en de belastingverlagingen van de regering-Bush, stelden de `oppositie'-kandidaten. ,,Als je campagne wilt voeren tegen Bush, ga dan naar New Hampshire'', sloeg Schwarzenegger die aanval af. [De tien Democratische presidentskandidaten leveren daar strijd met elkaar om de eerste voorverkiezingen van 2004 te winnen.]

Voor de kiezers van Californië is het kort dag nadat het Hof in San Francisco maandag bepaalde dat de recall toch doorgaat op 7 oktober. Dan moeten zij twee vragen beantwoorden: of zij de Democratische gouverneur Davis willen afzetten, en zo ja, wie zijn vervanger moet worden. Voor de Republikeinen biedt deze recall een ongedachte kans de staat uit een vaste Democratische greep los te weken.

Tot nog toe wil een slinkende meerderheid van de geënquêteerde kiezers Davis vervangen. Plaatsvervangend gouverneur Cruz Bustamante leidt in de meeste peilingen het veld van 135 kandidaten om hem te vervangen. Schwarzenegger claimt dat de peilingen die zijn campagne laat verrichten hem allang de leiding geven. Twintig procent van de kiezers zou nog niet hebben beslist.

Volgens de Republikeinse politieke adviseur Allen Hoffenblum zijn de resterende twee weken van de campagne een referendum over Arnold Schwarzenegger: ,,Hij moet competent overkomen, als iemand die de staat kan leiden. Lukt hem dat, dan wint hij.'' Schwarzenegger zou na Ronald Reagan bijna veertig jaar later de tweede acteur zijn die de staat bestuurt waarin Hollywood zo'n belangrijke rol speelt.