Nozal beperkt schade, Valverde wint bergetappe

Heel voorzichtig kan Isidro Nozal gaan denken aan de eindzege in de Vuelta. De Spaanse wielrenner uit de ONCE-ploeg weerstond gisteren in de vijftiende etappe een aanval op zijn goudkleurige leiderstrui. Nozal verloor weliswaar tijd op La Pandera, een zware klim in de Sierra Nevada aan het einde van een 172 kilometer lange rit, maar hij heeft nog altijd ruim drie minuten voorsprong op zijn voormalige kopman Igor Gonzalez de Galdeano en ruim vier minuten minuten op Roberto Heras van US Postal.

Alejandro Valverde van de Kelme-ploeg werd gisteren ritwinnaar. De Spanjaard was ook al winnaar van de Pyreneeënrit in Andorra. Zijn tempo in de slotkilometer van La Pandera, waar op sommige stukken het asfalt vijftien procent omhoog liep, was de klimmers Felix Cardenas, Heras en Oscar Sevilla te machtig.

Cardenas kwam als tweede boven. Hij arriveerde nog voor Heras, de Spanjaard die zegevierde in de Vuelta van 2000 en gisteren hoopte op La Pandera het gat met Nozal een stuk kleiner te maken dan nu het geval was. De verrassende klassementsleider leek op de steile stukken te bezwijken, maar toonde karakter en hield de schade redelijk beperkt tot 1.12 minuut. Er volgen nog twee bergritten en een klimtijdrit in de Vuelta. Nozal heeft alle vertrouwen in een goede afloop. ,,Ik ben tevreden. Ik verloor veel minder tijd dan ik vooraf had verwacht.''

Ook de Deen Michael Rasmussen (Rabobank) hield stand op de flanken van de grillige col. Hij finishte als zevende, op 56 seconden van Valverde, en die positie bekleedt hij ook in het algemeen klassement. Rasmussens achterstand op Nozal bedraagt 8.28 minuten. De voormalig wereldkampioen mountainbiken toonde wederom aanvalslust. Op vier kilometer van de top demarreerde Rasmussen uit het wiel van Heras, op zoek naar Cardenas. De leider in het bergklassement was aan de voet van de klim gedemarreerd. Het ritme van Rasmussen haperde even, waarna Heras doorzette en vervolgens Cardenas oppikte. Samen leken zij uit te maken wie er met de dagzege vandoor zou gaan, totdat in de slotkilometer Alejandro Valverde uit de achtergrond kwam aansprinten. Hij passeerde hen en liet zich niet meer achterhalen.

De Italiaan Alessandro Petacchi behaalde zaterdag zijn vierde ritzege in de Vuelta. De sprinter uit de ploeg van Fassa Bortolo was na 167 kilometer van Albacete naar Valdepeñas de snelste in de massasprint voor de Amerikaan Fred Rodriguez en de Duitser Erik Zabel. Opvallend in de veertiende etappe was het uitstappen van Aitor Gonzalez, ploeggenoot van Petacchi. De Spaanse winnaar van vorig jaar reed vrijdag een tegenvallende tijdrit en hield het verder voor gezien.