Eeuwig onder ons

Veilinghuis Bonhams verkoopt komende week de inboedel van Mr Potter's Museum of Curiosities in Cornwall. Zesduizend opgezette dieren zoeken een nieuwe eigenaar.

Kaartspelende eekhoorns, zangvogels met rouwsjerpen die een roodborstje begraven, een tafel met dertig katten aan de high tea – wie altijd al verlangd heeft naar een antropomorfische conversation piece voor in de huiskamer kan komende week zijn slag slaan bij Bonhams. Het Engelse veilinghuis verkoopt zesduizend opgezette dieren uit de inboedel van Mr Potters's Museum of Curiosities in Cornwall.

,,De Potter's collectie is zonder twijfel een van de meest excentrieke verzamelingen die ooit te koop zijn aangeboden'', zegt Jon Baddeley, hoofd van de Verzamelaars Afdeling van Bonhams. ,,Wat me verbaast is dat deze verzameling opgezette dieren bezoekers nog net zo kan vermaken en shockeren als zij dat 150 jaar geleden scheen te kunnen.''

De museumcollectie is gebaseerd op de verzameling van Walter Potter (1835-1918), de zoon van een cafébaas uit Bramber in Sussex. Als scholier leerde Potter vogels en andere dieren prepareren. Aanvankelijk stelde zijn vader de beesten in het café ten toon. Later, toen de collectie steeds verder uitdijde, ontstond een museum dat verschillende malen is verhuisd.

De huidige eigenaren van het museum, het echtpaar Watts van de Jamaica Inn in het plaatsje Launceston, gaan met pensioen. Hun kinderen willen ondanks ruim 30.000 bezoekers per jaar niet met het museum doorgaan. Bijkomend probleem was dat de preparateur van het museum onlangs overleed.

De collectie telt veel exotische dieren die op traditionele wijze zijn geprepareerd. Van een neushoorn en een olifanten is alleen een hoofd opgezet. Intact zijn een tijger, leeuw, ijsbeer en een 1,75 meter hoge baby-giraffe. Ook verzamelde Potter `freaks', beesten met een curieuze afwijking, zoals een lam met twee hoofden, een kat met twee gezichten en een eend met vier poten.

Potter kreeg de beesten van boeren en dierentuinen. Van vier jagers kreeg hij het hoofd van een Indische olifant. De mannen schoten het beest omstreeks 1900 in toenmalig Ceylon. Het hoofd hing lange tijd in Londen thuis bij de jager die het fatale schot loste. Jaarlijks dineerden de vier jagers onder het hoofd. Aan het eind van de maaltijd brachten zij staande een toast uit op de olifant.

Maar zijn faam dankt het museum vooral aan zeventien `menselijke' dierentableaus. Potter plaatste konijnen in de schoolbanken, hees katten in trouwjurken, en maakte een café vol zuipende en gokkende ratten – niets menselijks is deze dieren vreemd.

Naast de opgezette beesten herbergde het museum nog een groot aantal andere curiositeiten. Zoals een collectie glazen ogen, jukeboxen, Afrikaanse speren, het geëmailleerde bad van koningin Victoria uit de Royal Train, een verzameling hoedenspelden en 's werelds grootste schoen (109 centimeter lang en 58 centimer hoog). Alle zeldzame voorwerpen gaan volgende week naar de hoogste bieder.

Veiling `Mr Potter's Museum of Curiosities' op 23 en 24 september, Bonhams, Jamaica Inn, Bolve. Zie voor catalogus: www.bonhams.com