Thomas Cook wil reisbureau passeren

Thomas Cook, de op een na grootste reisonderneming van Nederland, wil de rol van reisbureaus die niet tot het eigen concern behoren, bij de verkoop van haar producten verminderen. Volgens een intern document wil het bedrijf (Neckermann, Vrij Uit) zich ,,op agressieve wijze'' richten op direct selling via internet. Vanaf begin 2004 verkoopt Thomas Cook vliegreizen via het web.

Directievoorzitter Steven van der Heijden bevestigt het bestaan van het document. De aanleiding voor de stap is volgens hem de teruglopende resultaten van de eigen reisbureaus . ,,Dit gaat niet om het spekken van onze eigen portemonnee. In de slag om klanten waren we gepasseerd door de concurrentie. We moeten met een antwoord komen.'' Van der Heijden zegt door het internet zijn prijzen te kunnen laten zakken en hoopt daarmee de consument te lokken. Hij benadrukt dat Thomas Cook een `multi-channel-strategie' heeft, waarin plaats blijft voor reisagenten. Maar wel kleinere.

Het bedrijf is zeer beducht voor de reactie van reisbureaus. De touroperators Neckermann en Vrij Uit, allebei onderdeel van Thomas Cook, konden de afgelopen jaren al in beperkte mate via de website worden geboekt. ,,Met deze merken kunnen we echter niet voluit gaan, omdat de reisbureaus deze ontwikkeling met kracht proberen te remmen. Zij zien hun boterham verloren gaan en zouden waarschijnlijk zo ver gaan onze producten van hun schappen te verwijderen'', zo staat in het document van Thomas Cook. Door het wegvallen van commissies aan reisagenten zou een forse besparing worden gerealiseerd. Ook zijn er minder brochures nodig. Thomas Cook geeft nu jaarlijks 8 miljoen euro uit aan vakantiegidsen.

In Nederland zijn zo'n 2.300 reisbureaus. 30 procent daarvan is in eigendom van de grote reisorganisaties, waaronder TUI en Thomas Cook. Deze twee Duitse ondernemingen, de nummers 1 en 2 van de markt, hebben allebei reisbureaus onder eigen naam. Van der Heijden noemt het onderscheid tussen het reisbureau (de retailer) en de touroperator (de aanbieder) kunstmatig. ,,De klanten weten het verschil helemaal niet.'' Thomas Cook wil daarom tot een verregaande integratie van het product komen. Van der Heijden: ,,Zie het als de eigen merken van een supermarkt. Welke fabrikant (in de reiswereld: touroperator) er achter zit is niet van belang. Wij willen toe naar one-stop shopping.''

TUI Nederland, waar de touroperators Arke en Holland International onder ressorteren, zegt in een reactie de stap van de concurrent niet meteen te zullen volgen. Bestuursvoorzitter Louis Frankenhuis benadrukt dat zijn bedrijf een ,,reisagentvriendelijke benadering'' hanteert. Hij constateert wel een grote verschuiving naar internetboekingen. Nog maar 52 procent van de Nederlanders boekt zijn reis bij een reisbureau, 48 redt zichzelf, onder meer via internet. TUI verwacht dat deze verhouding nog aanzienlijk zal verschuiven ten gunste van internet. TUI ,,beraadt'' zich daarom, zo zegt Frankenhuis, op internetverkoop van Holland International en Arke.