Een cavia van 700 kilogram

Paleontologen hebben in Venezuela de restanten gevonden van een uitgestorven reuzencavia die de afmetingen had van een koe en meer dan 700 kilogram moet hebben gewogen. Daarmee was het dier, Phoberomys pattersoni genaamd, ruim tien keer zo zwaar als het grootste moderne knaagdier, de capibara. Vandaag publiceert het Amerikaanse wetenschappelijke tijdschrift Science een beschrijving van het grootste knaagdier dat ooit op aarde heeft geleefd.

De onderzoekers groeven in 2000 een nagenoeg compleet skelet en een gave schedel van het dier op uit de sedimenten van de Urumaco-formatie, een gebied 400 kilometer ten westen van de hoofdstad Caracas. Tot voor kort waren er slechts tand- en botfragmenten van dit dier gevonden, maar met de nieuwe vondst is voor het eerst een betrouwbare schatting van de omvang van het dier mogelijk.

Het dier, dat leefde tijdens het late Mioceen, 8 miljoen jaar geleden, had relatief fragiele voorpoten maar zeer robuust uitgevoerde achterpoten. Uit de dikte van die laatste beenderen berekenden de wetenschappers het gewicht van Phoberomys. Bij een schatting op basis van de voorpoten zou de reuzencavia uitkomen op een gewicht van 436 kilogram. Maar omdat de gewichtsschattingen op basis van de achterpoten over het algemeen het betrouwbaarst zijn, meenden de onderzoekers toch daarvoor te moeten kiezen en kwamen zij uit op 741 kilogram.

Uit de analyse van het gebit blijkt dat de reuzencavia een grazer was, die zich voedde met grassen in moerassen en lagunes. Het dier leefde waarschijnlijk deels in het water en deels op het land, net als zijn moderne, maar veel kleinere neef de capibara. De reuzencavia had een lange staart, kennelijk om zijn evenwicht te bewaren. Het dier stond recht op zijn poten en moet van afstand meer op een grazende koe hebben geleken dan op een uitvergrote cavia.

De fossiele fauna van Zuid-Amerika is voor paleontologen interessant omdat de dieren op dit continent miljoenen jaren lang een onafhankelijke evolutie hebben doorgemaakt. Pas vijf miljoen jaar geleden ontstond de landbrug van Panama die Noord- en Zuid-Amerika verbindt.