Ajax treft Milan op een dorre grasvlakte

Ajax speelt vanavond in zijn eerste groepswedstrijd in de Champions League tegen AC Milan. De grasmat van het Giuseppe Meazza-sadion is een knollentuin.

De droogte en de hete Italiaanse zomer hebben hun sporen nagelaten op de grasmat van het stadion waar AC Milan een Inter hun thuiswedstrijden spelen. Op een zwoele avond bleek gisteren een etmaal voor de wedstrijd tussen Milan en Ajax dat de `heilige grond' van het imposante stadion erbij ligt als een met gras begroeide zandbak.

Zelfs de mat van de Amsterdam Arena heeft er zelden zo uitgezien als de steppe waarop de Ajax-selectie zijn voorbereidingen trof. Hier en daar is met lange stroken plaggen getracht delen van de mat te repareren. Op de lappendeken zijn echter overal nog kale stukken afgestorven gras te zien. De bal hobbelt alle kanten op. Navraag leerde dat een nieuwe mat niet heeft geworteld door de droogte. Bovendien brak de Engelse terreinknecht deze zomer zijn voet waardoor hij drie maanden de supervisie moest overlaten aan een ander.

Met het winnen van de Champions League kreeg AC Milan vorig seizoen weer de grandeur die bij de ploeg past. Premier Silvio Berlusconi, al zeventien jaar voorzitter van de rossoneri (rood-zwarten) en leider van de grootste politieke partij Forza Italia, greep zo ook op voetbalgebied de macht in Europa. Maar de natuur heeft de man, die puissant rijk werd door een media-imperium op te bouwen en zelfs boven de rechtelijke macht probeert te staan, kennelijk nog niet in de hand.

Milan keerde vorig seizoen terug aan de Europese top na talrijke investeringen die honderden miljoenen euro's hebben gevergd. De club die op 16 december 1899 door de Engelse emigrant Henri Kilpin werd opgericht (vandaar de Engelse naam Milan) voelde daarbij de hete adem in de nek van stadgenoot Internazionale. De nerazurri (zwart-blauwen) strandden vorig jaar in de halve finale van de Champions League. Inter, de club van de intelligentsia en de hogere klassen, werd in 1908 als een afsplitsing van het volkse Milan opgericht.

Deze zomer hield Milan zich rustig op de transfermarkt. Alleen de Braziliaan Kaká (voor 8,5 miljoen euro van São Paulo) en zijn landgenoot Cafú (transfervrij van AS Roma) werden aangetrokken. Het succesvolle team van trainer Ancelotti, met verder sterren als Maldini, Nesta, Sjevsjenko, Inzaghi, Rui Costa en Rivaldo bleef zo in stand. Ajax speelt vanavond mogelijk met op zes posities andere spelers dan op die gedenkwaardige avond van 23 april jongstleden toen de Amsterdammers pas in de extra tijd door een doelpunt van Inzaghi moesten buigen (3-2).

Koeman liet zich er niet over uit hoe Ajax de goed op elkaar ingespeelde spitsen Sjevsjenko en Inzaghi zal bestrijden. Mogelijk krijgt Yakubu naast Escudé hierin een belangrijke rol. De Ghanees speelde ook tegen RKC centraal in de verdediging. Koeman toonde zich gisteren optimistisch over de kansen voor Ajax om het eerste duel in de Champions League van dit seizoen goed te doorstaan. ,,Als we zeventig tot tachtig procent van het niveau halen van de wedstrijd die we hier vorig seizoen hebben gespeeld, denk ik dat we niet verliezen. Wij spelen de bal beter rond. Maar de twee, drie momenten dat we niet geconcentreerd zijn zal Milan afstraffen. Dat moeten we zien te voorkomen. Ik kan me voorstellen dat een aantal spelers revanchegevoelens koestert.''

Koeman baseert zijn optimisme mogelijk op het feit dat Milan zo vroeg in het seizoen hoewel na twee wedstrijd ongeslagen nog niet in de beste vorm steekt. De ploeg heeft mede door interlandverplichtingen van de Brazilianen weinig tijd gehad om te wennen aan de nieuwe spelmaker Kaká. Seedorf speelde afgelopen zaterdag in het competitieduel tegen Bologna (2-1 winst) niet goed. Hij was schuldig aan de tegentreffer en kreeg in het sportblad La Gazzetta dello Sport een van de laagste cijfers, een 5,5. De spitsen Sjevsjenko en Filipo Inzaghi zijn echter wel op dreef. De laatste scoorde de afgelopen week vier keer, onder meer in het Italiaanse elftal tegen Servië/Montenegro.

In dezelfde groep H speelt vanavond Brugge tegen Celta de Vigo.