Van der Vaart zet Ajax weer op het goede spoor

Kort voor het begin van een nieuw Europees avontuur bleek Ajax zaterdagavond wat aan de beterende hand. In het duel met koploper RKC waren bij vlagen weer de spelpatronen te zien waarmee het jonge team vorig seizoen verrassend de kwartfinales van de Champions League bereikte. En dat gaf vertrouwen voor de reis naar Milaan waar morgen AC Milan, de winnaar van vorig jaar, wacht als eerste tegenstander in het miljoenenbal.

De plotselinge vormverbetering bij verschillende Ajacieden mocht raadselachtig worden genoemd. Tenslotte kon Koeman de afgelopen twee weken wegens interlandverplichtingen niet beschikken over veertien spelers. Wellicht dat de kracht van RKC wat werd overschat na twee overwinningen op zwakke tegenstanders. Anderzijds heeft een andere werkomgeving kennelijk heilzaam gewerkt. Sonck, die twee keer doel trof in het Belgische elftal tegen Kroatië, maakte als rechterspits zijn eerste treffer voor Ajax. Hij deed er na afloop nuchter over, maar op het moment zelf leek het toch echt een bevrijding. Sonck vierde zijn primeur uitbundig met een salto.

Soncks spel was wederom nogal teleurstellend. De Belg miste twee opgelegde kansen en kon als rechterspits zelden voor gevaarlijke acties zorgen. Koeman meent echter dat de Belg het beste alternatief is op rechts in een systeem met drie spitsen. Dat Sonck nog steeds moeite lijkt te hebben met het niveau van Ajax baart de trainer geen zorgen. ,,Een elftal als Ajax heeft twee goede spitsen nodig.'' Waarmee hij aangaf dat Ibrahimovic zijn eerste keus blijft in het centrum van de aanval. De Zweed, die kampt met lichte irritatie aan zijn lies, scoorde met een fraaie kopbal. Daarmee overtrof hij zichzelf omdat hij ondanks zijn lengte (1.92 meter) tot nog toe in de lucht steeds de juiste timing miste.

Ondanks de misère bij Oranje speelde Van der Vaart na een zwakke seizoenstart als herboren. Als linkshalf, maar eigenlijk een echte nummer tien in een 4-3-3-systeem had de twintigjarige middenvelder soms geniale ingevingen. Telkens wist hij een medespeler op de juiste wijze te bereiken. Een enkele keer leek het of hij ogen in zijn achterhoofd had. Dan weer bracht hij het publiek in vervoering met een simpel, maar effectief hakballetje. De voorzet over een kluwen van spelers waaruit Ibrahimovic scoorde was op maat. Op deze plek lijkt het talent van Van der Vaart te gedijen. Want hij kan als extra aanvaller in een vol strafschopgebied ook zijn specialiteit demonstreren: scoren vanuit de dekking.

Van der Vaart keek zelf met genoegen terug op de wedstrijd tegen RKC. Vorig seizoen heeft hij bij gebrek aan spitsen verschillende keren centraal voorin gespeeld. Bondscoach Advocaat liet hem tegen Oostenrijk in de rug van Kluivert functioneren en in het duel met de Tsjechen hangend op links. Een goede passing vanuit het midden ontbrak in het laatste, ontluisterende optreden van Oranje. Van der Vaart moet die lacune kunnen invullen. Het is de vraag of de bondscoach nu al een twintigjarige international wil aanwijzen als dirigent van het elftal.

Koeman durft dat bij Ajax wel aan. Het is ideaal dat Galásek in de rug van Van der Vaart de gaatjes kan vullen. Koeman beschikt natuurlijk over minder alternatieven. Hoewel de consequentie is dat hij, door Van der Vaart zo te benutten, een groot talent vooralsnog op de bank moet houden. Sneijder kan immers in deze strategie niet op zijn favoriete positie spelen. Wel als rechtshalf, wanneer Pienaar niet goed speelt. En die positie had Van der Vaart zaterdagavond voor de benjamin onder de internationals ook in gedachten.

Aal deze bespiegelingen ten spijt, RKC haalt bij lange na niet het niveau van AC Milan. Misschien moeten alle mooie theorieën over de `spelmaker' Van der Vaart weer de ijskast in, als hij morgen faalt in de reprise van de wedstrijd die Ajax vorig seizoen pas in de extra tijd uit handen gaf. In dat meeslepende duel werd ook een plek in de halve finale op de valreep verspeeld. Toen ontbrak Van der Vaart door een hersenschudding. Dit keer wordt `San Siro' voor de eerste poulewedstrijd aangedaan en dat geeft aanzienlijk minder spanning. Koeman: ,,Ik vind het wel prettig. We kunnen vrijuit spelen en we hebben nog niets te verliezen. Bovendien weten we meteen waar we met Milan aan toe zijn. Deze ploeg zal ons na vorig jaar niet meer onderschatten.''

Ajax mist in Milaan in elk geval de geblesseerde Grygera en is er na het vertrek van Chivu met de internationaal onervaren Escudé verdedigend niet sterker op geworden. Koeman kan wel weer over rechtsback Trabelsi beschikken, die zaterdag door een lichte blessure pas in de tweede helft werd ingezet. En verder ontbreekt ook Litmanen door een slepende kwetsuur. Op 23 april zorgde de Fin in de tweede helft van het duel in Milaan nog voor een opleving van Ajax. Koeman beseft dat hij de routine van Litmanen nu zal missen. ,,Zonder hem in de ploeg vraag je wel heel veel van jonge jongens'', zuchtte de Ajax-trainer.

Ajax

4

RKC Waalwijk

1

Ruststand 2-0. 21. Maxwell 1-0, 27. Ibrahimovic 2-0, 47. Galasek 3-0 (strafschop), 62. Sonck 4-0, 64. Boulahrouz 4-1. Tsch: 48.121. Schds: Luinge. Rode kaart (2xgeel): 47. Teixeira (RKC). Gele kaart: Cornelisse (RKC).