De sterren twinkelen voor Sky

Nog een langverbeide wens van BSkyB lijkt in vervulling te gaan. Nu kredietbeoordelaar Moody's zich opmaakt om de kredietwaardigheidsstatus van de Britse satellietzender op te waarderen, ziet het ernaar uit dat deze zijn doelstelling zal waarmaken om binnen een paar weken op het oude niveau van investment grade terug te keren.

Wat het geval van Sky ongebruikelijk maakt, is dat het bedrijf zijn schulden heeft weten in te krimpen door eenvoudigweg zijn activiteiten te laten groeien. Bedrijven met een lage kredietstatus hebben de neiging hun balans te verbeteren door middel van het afstoten van belangen, claim-emissies en het omzetten van obligaties (schulden) in aandelen. Sky heeft daarentegen veel geld geleend met het specifieke doel zijn klanten een digitaal product van hogere kwaliteit én met een hoger rendement te kunnen bieden, en gebruikt de opbrengst van deze investeringen om zijn schulden weer af te kunnen lossen. De omzet van Sky is sinds 1998 meer dan verdubbeld. De mislukte investeringen, zoals de 400 miljoen pond die het bedrijf in het zwarte gat van Kirch Media heeft gestoken, werden voornamelijk met aandelenkapitaal en niet met schulden gefinancierd.

De grote vraag is waarom deze opwaardering van de kredietstatus niet eerder heeft plaatsgevonden. Nu de nettoschuld op bijna tweemaal de winst vóór rente, belastingen en afschrijvingen is uitgekomen, bevindt Sky zich al binnen de gebruikelijke grenzen van het investment-grade-niveau. Als de kredietbeoordelaars dat nog niet hebben erkend, komt dat doordat zij de recente groei van Sky niet vertrouwen. Zij maken zich zorgen over het risico dat de abonnementsaantallen van Sky wel eens onhoudbaar kunnen blijken of dat de omzet zal weglekken als de klanten besluiten om over te stappen op goedkopere varianten van het product. Op dit moment lijken de beleggers veel optimistischer gestemd.

Dat verschil van mening tussen aandeelhouders en kredietbeoordelaars is niet louter academisch. Veel beleggers rekenen er ook op dat Sky een stevig dividend zal uitkeren als de opwaardering van de kredietstatus eenmaal binnen is. Maar als de kredietbeoordelaars hun twijfel blijven houden over het economische fundament onder het bedrijf, zullen ze vermoedelijk geïnteresseerd zijn in de manier waarop een opgewaardeerd Sky zijn geld zal willen uitgeven. Zelfs als Sky zijn opwaardering vóór Kerstmis in de wacht sleept, zal het nog wel even duren voordat het zich vrij voelt om de baten aan de aandeelhouders ten goede te laten komen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.