Hoe Cathay overleefde

Cathay Pacific staat symbool voor het incasseringsvermogen van Hongkong. De luchtvaartmaatschappij had in 2002 nog een topjaar, maar verloor eind maart door sars in één klap 75 procent van haar omzet. Cathay zag zijn mooie winst uit 2002 (181 miljoen dollar tussen januari en juni) verdampen, er was een teruggang met maar liefst 187 procent over de vergelijkbare periode dit jaar tot een verlies van 159 miljoen dollar. Drie maanden lang, tot eind juni, leed het bedrijf elke dag 3 miljoen dollar verlies. En toch overleefde Cathay de grootste crisis uit zijn bestaan.

De voorzitter van de raad van bestuur, James Hughes-Hallett, raakte niet in paniek. Tony Tyler, directeur `corporate development', legt uit: ,,We namen meteen drastische besluiten: 45 procent minder vluchten, 22 (van de 80) toestellen geparkeerd, reductie van dividend met 50 procent en een programma voor onbetaald verlof voor iedereen, inclusief de directie. We hadden een kasreserve van 1,3 miljard dollar. Aandelenmakelaars en banken drongen er in het verleden vaak op aan de reserves aan te spreken. Wat ben ik blij dat we dat niet hebben gedaan. Nu hadden we een buffer van cash. Sars had ook zijn voordelen: allerlei maatregelen die we altijd al hadden willen nemen, maar die we er nooit door kregen, konden nu ineens wel. We zijn een gezonder bedrijf geworden.''

Zo snel als Cathay zijn bedrijfsvoering inkromp, zo snel wist men haar ook weer op te bouwen. In juli was 75 procent van de vluchten hersteld, in augustus 88 procent en eind deze maand moet het vluchtschema weer normaal zijn. En de toestellen zitten weer vol, in augustus was de bezettingsgraad 82 procent. Wat als sars terugkeert? Tyler: ,,Dat zien we dan wel, wij zijn er klaar voor.''