`Air France voor het eind van dit jaar geprivatiseerd'

De privatisering van de Franse luchtvaartmaatschappij Air France zal voor het eind van dit jaar plaatshebben en mogelijk gepaard gaan met het gunnen van een belang aan KLM. Dit maakte Dominique Bussereau, de Franse staatssecretaris van Vervoer, gisteren bekend. Hij zei: ,,Er zijn twee mogelijkheden voor Air France: hetzij een alliantie met KLM, hetzij een privatisering zonder een Europese partner. Wat het ook wordt, het krijgt zijn beslag voor het eind van dit jaar.'' Air France wil geen commentaar leveren, maar verklaarde wel `in levendig gesprek' te zijn met KLM.

De Franse staat bezit 54,4 procent van Air France en wil dit belang terugbrengen tot 20 procent. De voorbereidingen voor privatisering zijn al sinds mei gaande, maar de regering heeft steeds gezegd dat `de markt' over het moment beslist. Begin augustus zei minister van Financiën Francis Mer nog dat ,,vandaag afstoten niet in het belang [zou] zijn van de belastingbetaler''. De cijfers over het tweede kwartaal, die op 18 november worden bekendgemaakt, beloven volgens waarnemers ,,uitstekend'' te worden. Als de koers van Air France daardoor stijgt tot 14 euro, de startkoers in 1999, dan is het moment gunstig voor privatisering.

Bussereau zei dat het aan Air France zelf was te beslissen over het afstaan van een belang aan KLM, maar hij zei ook dat het aan de Staat als grootaandeelhouder was om met die eventuele keuze in te stemmen. De privatisering zou eruit kunnen bestaan dat KLM bij een uitwisseling van aandelen met Air France 34,4 procent van de belangen van de Franse staat overneemt. Bussereau zei een band tussen beide maatschappijen ,,niet absurd'' te vinden. ,,KLM is een bedrijf dat moeilijkheden heeft gekend, maar het is een van de grote namen in de luchtvaart en het beschikt over een buitengewone uitbalsbasis met Schiphol, dat met de hogesnelheidstrein verbonden is met de uitvalsbasis Roissy.'' (Roissy Charles de Gaulle, ten noorden van Parijs, is de grootste Franse internationale luchthaven.) KLM wil al tijden deel uit gaan maken van een grotere alliantie. Air France is met Delta Airlines aanvoerder van de alliantie SkyTeam.

Tot zover onze correspondent.

Een woordvoerder van KLM wil bevestigen noch ontkennen dat de Franse staat een deel van zijn belang aan KLM zou willen verkopen. KLM blijft bij haar standpunt dat voor het eind van het jaar bekend zal worden met wie de maatschappij zal gaan samenwerken en op welke manier. Ook de deur naar Oneworld (de alliantie met British Airways) ,,blijft open'', maar het overleg met Air France is in een ,,vergevorderd stadium''.