Leipheimer al meteen op achterstand

Al na het begin van de Ronde van Spanje kan Levi Leipheimer een goede einduitslag vergeten. De Amerikaanse kopman van de Raboploeg verloor gisteren in de eerste etappe de aansluiting met de top.

Leipheimer moest in de 148 kilometer lange etappe van Gijon naar Cangas de Onis op twee seconden na dertien minuten toegeven op de Spaanse ritwinnaar Luis Perez.

In het algemeen klassement heerst voorlopig Once. De formatie van ploegleider Manolo Saiz won op de openingsdag de 28 kilometer lange ploegentijdrit, waardoor Igor Gonzalez de Galdeano als eerste de goudkleurige leiderstrui mocht aantrekken. Een dag later, na de ritwinst van Perez, moest de kopman het tricot afstaan aan ploeggenoot Joaquin Rodriguez, die in de eerste etappe voor de kopman was gefinisht.

Mario Cipollini zat gisteren al weer thuis in Toscane. De Italiaanse wereldkampioen moest zich van de organisatoren bij de start in Gijon melden, omdat zijn ploeg, Domina Vacanze, anders niet toegelaten zou worden. Hij deed zaterdag mee aan de ploegentijdrit – ging in Gijon zelfs als eerste van zijn ploeg over de finish – en nam enkele uren later in de Spaanse stad het vliegtuig naar huis. ,,Ik was alleen hier om mijn ploeggenoten te helpen'', zei de sprinter die vorig jaar drie ritten won in de Vuelta. ,,Betreurenswaardig'', luidde het afgemeten commentaar van koersdirecteur Victor Cordero.

Leipheimer maakt een teleurstellend seizoen door. In de Ronde van Frankrijk kwam hij in het eerste weekeinde ten val, waarna hij thuis kon gaan revalideren. Leipheimer is nog niet zeker van een contract voor volgend jaar bij de Raboploeg. In Spanje moest hij aantonen dat waardig te zijn. Hij kwam gisteren gewoon te kort. ,,Aanvankelijk dachten we dat hij niet goed had opgelet toen het peloton in de aanloop naar de eerste bergen uiteengeslagen werd. Later bleek gewoon dat Levi te kort kwam. Ook als hij in de voorste linie had gezeten was hij bij de beklimmingen gelost'', zei ploegleider Frans Maassen. Zaterdag had Rabobank al ruim een minuut verloren in de ploegentijdrit.

Leipheimer zat na zijn vertrek uit de Tour een maand thuis. Hij maakte zijn rentree in de Regio-Tour. Maassen: ,,Daar reed hij agressief. Hij leek klaar voor de Ronde van Spanje. Zijn moraal was ook goed. Maar hij heeft lang stilgestaan. Dan moet je reëel zijn. Ik had er wel rekening mee gehouden dat hij het moeilijk zou krijgen.''

De rit naar Cangas de Onis maakte duidelijk hoe de Amerikaan er op dit moment precies voor staat. ,,Hij is bergop niet goed genoeg op dit moment'', zei Maassen. Gelukkig is de rest van de eerste week minder lastig. Ik hoop dat hij daarna in de tweede helft van de ronde nog een keer kan uithalen. Daar geloof ik wel in.''

Terwijl Leipheimer in de achterhoede tegen zichzelf vocht, streden de Spanjaarden Luis Perez en Carlos Sastre om de dagzege. De 29-jarige Perez won de sprint en behaalde de eerste overwinning in zijn profcarrière. Op vijftien seconden finishte een eerste groep, met daarin de Deense Raborenner Michael Rasmussen. Aitor Gonzalez en Angel Casero, respectievelijk de winnaars van de Vuelta in 2002 en 2001, verloren in het eerste weekeinde al veel tijd op favoriet Igor Gonzalez de Galdeano.

LEIPHEIMER: pagina 17