Henin is opnieuw te sterk voor Clijsters

Justine Henin (21) besliste zaterdagavond het Belgische onderonsje tegen Kim Clijsters in de eindstrijd van de US Open op overtuigende wijze in haar voordeel. De Waalse had tegen de één jaar jongere Vlaamse aan twee sets voldoende om na Roland Garros ook Flushing Meadows op haar naam te schrijven: 7-5 en 6-1. Voor de vijfde keer in haar loopbaan wist Henin haar landgenote in een finale te verslaan.

Alleen op de nieuwe wereldranglijst moet Henin Clijsters nog voor zich dulden. Maar de nummer twee van de wereld liet zowel vrijdag in een zinderende halve finale tegen de Amerikaanse Jennifer Capriati als in de eindstrijd tegen de lijstaanvoerster van het vrouwentennis zien dat zij zich eigenlijk the best of the rest mag noemen na de Williams-zusjes.

De geblesseerde Venus en Serena Williams waren de laatste vier jaar onaantastbaar geweest op de US Open, maar moesten nu op de televisie zien hoe de Belgische vrouwen de macht op Flushing Meadows overnamen. De Amerikaanse routiniers Lindsay Davenport en Capriati konden een door het Amerikaanse publiek gevreesde all Belgian final niet voorkomen.

Geen moment ontstond in het Arthur Ashe-stadion een echte finalesfeer. Het was de 23.000 toeschouwers om het even wie met het bedrag van één miljoen dollar zou vertrekken. Het was veelzeggend dat de hoofdsponsor van het vrouwentoernooi blunderde door na afloop in de microfoon `congratulations Christine' te roepen voordat hij de beker in de handen van Justine Henin drukte.

De vreugde was er overigens niet minder om bij Henin, die zichzelf ,,de gelukkigste vrouw ter wereld'' noemde. Aanvankelijk was het zaterdag zelfs even een vraagteken geweest of de tennisster met de fluwelen backhand na een slopend gevecht van ruim drie uur tegen Capriati wel fit genoeg was om haar derde finale in een grandslamtoernooi te spelen. Na de halve finale waarin ze verschillende krampaanvallen weerstond moest ze aan het infuus worden gelegd. Pas tegen drie uur in de morgen vertrok ze van het park in Queens naar haar hotel in Manhattan.

Net als twee maanden geleden in de finale van Roland Garros was Henin vooral mentaal veel sterker dan Clijsters die ver van haar normale niveau verwijderd bleef. Sinds Parijs weet Henin wat het is om een grandslamtoernooi te winnen, terwijl Clijsters voor de derde achtereenvolgende keer genoegen moest nemen met een tweede prijs op een Major. De dochter van oud-voetballer Lei Clijsters kon er na afloop geen verklaring voor vinden waarom ze op het moment suprème wederom niet haar beste tennis kon laten zien. Ze produceerde maar liefst veertig unforced errors. ,,Ik heb geen idee hoe dat komt. Ik doe het niet expres'', zei Clijsters die weigerde te spreken van een `Henin-complex'.

Feit is wel dat Clijsters van de zes finales die ze in haar carrière tegen Henin speelde er niet één op eigen kracht wist te winnen. In juni schudde Clijsters in Rosmalen als winnares weliswaar haar landgenote de hand, maar dit gebeurde nadat Henin met een blessure opgaf. Clijsters is nog altijd de enige nummer één van de wereld die nog nooit een grandslamtoernooi won.

In tegenstelling tot Clijsters is Henin er wel in geslaagd om op de grootste podia de schroom van zich af te werpen. In vergelijking met twaalf maanden geleden toen ze in New York voor de vierde keer op rij niet verder kwam dan de achtste finales, is Henin uitgegroeid tot een volwassen speelster die ondanks haar kleine postuur overeind blijft tegen de moderne krachttennissters.

Henin is door de bijna Spartaanse trainingen bij Pat Etcheberry in Florida niet alleen fysiek veel sterker geworden, maar ook haar mentale instelling is sterk verbeterd. In de finale tegen Clijsters wist ze op de juiste momenten met haar beste spel te komen. In de tweede set slaagde Henin er zelfs in om haar landgenote bij vlagen te overklassen. Na Wimbledon is Henin ongeslagen gebleven. Na toernooizeges in San Diego en Toronto mag ze zich nu ook The Queen of Queens noemen.