Doden bij strijd in Macedonië

In het noorden van Macedonië zijn ordetroepen gisteren slaags geraakt met rebellen van het ondergrondse Albanese Nationale Leger (AKSh). Volgens de regering zijn er ,,diverse'' doden gevallen; het AKSh maakte melding van de dood van twee strijders en een burger.

De gevechten van gisteren hebben de spanning in het gebied weer opgedreven. In de regio werden onlangs twee Macedoniërs ontvoerd; ze werden al snel bevrijd, maar de ontvoerders ontkwamen. Daarop trok de politie een grote strijdmacht in het gebied samen, hetgeen bij de plaatselijke bewoners – leden van de Albanese minderheid – de vrees wekte voor een heropleving van de etnische oorlog tussen de Macedoniërs en Albanese rebellen van het vroegere UÇK (Nationaal Bevrijdingsleger) van twee jaar geleden. Met het oog op die vrees trok de Macedonische politie zich eind vorige week terug; twee omsingelde dorpen werden vrijgegeven. Na de gevechten van gisteren is de spanning echter opnieuw toegenomen.

De regering in Skopje gaat er van uit dat de daders van de ontvoering, die zich leden noemen van het Albanese Nationale Leger AKSh, ten dele een afsplitsing van het vroegere UÇK, zich schuilhouden in of bij het dorp Brest, twintig kilometer ten noorden van Skopje. Daar kwam het gisteren tot gevechten. Volgens Skopje is de groep ontvoerders onschadelijk gemaakt. Het AKSh – dat zich overigens eerder van de ontvoering distantieerde en meldde dat de leider van de groep ontvoerders niets met het AKSh te maken had – liet weten dat twee van haar leden en een burger zijn gedood en dat er vijf gewonden vielen.

Het AKSh wordt zowel door de autoriteiten in Skopje als door de internationale gemeenschap beschouwd als een terroristische organisatie die deels bestaat uit gewone criminelen en deels uit oud-strijders van het UÇK. Het zegt te vechten voor een Groot-Albanië. In de regio opereert echter ook een aantal benden die zich in het grensgebied met Kosovo en Servië met smokkel bezighouden. De grenzen tussen het AKSh en die benden zijn onduidelijk.

De spanning in de regio is voor waarnemers het afgelopen weekeinde een reden geweest er zelf te gaan kijken. Een van hen, die werkt voor de Organisatie voor Veiligheid en Samenwerking in Europa (OVSE), zei dat het doel van de politie-operatie is ,,af te rekenen met gewapende criminele groepen''.