Siliciumpoeder kan gevaarlijke stoffen op het spoor komen

Microscopisch fijn siliciumpoeder kan dienen als een gevoelige optische sensor voor allerlei gassen of vloeistoffen waarmee het in contact komt. Het `slimme stof' is ontwikkeld door Michael Sailor, verbonden aan de universteit van California in San Diego, om explosieven of drugs van een karakteristiek label te voorzien. Sailor heeft inmiddels laten zien dat het ook kan dienen om de aanwezigheid van specifieke chemische verbindingen aan te tonen. (Proceedings of the National Academy of Sciences, 28 augustus).

De siliciumpoederdeeltjes danken hun specifieke optische eigenschappen aan hun poriestructuur. Daardoor weerkaatst laserlicht alleen bij heel specifieke golflengten.

Nog intelligenter wordt het stof na chemische bewerking van het oppervlak, zodat het gevoelig wordt voor bepaalde chemicaliën: zodra die aan het oppervlak binden verandert het optische signaal. Zo zijn milieuvervuilende stoffen op te sporen. Het stof kan op allerlei manieren worden ingezet, bijvoorbeeld door het op verdachte plaatsen uit te strooien of in een verf te verwerken. Een daarmee behandeld oppervlak licht op onder bestraling met laserlicht wanneer de concentratie van een schadelijk gas ongewenste hoogtes heeft bereikt.