Publiekslieveling blaast Schalken van de baan

Op pijnlijke wijze maakte Andy Roddick gisteren duidelijk dat het gat tussen Sjeng Schalken en de absolute top van het internationale tennis onoverbrugbaar groot blijft. De Amerikaanse favoriet voor de eindzege had in het Arthur Ashe-stadion in New York nog geen anderhalf uur nodig om de Limburger in drie sets van de baan te blazen: 6-4, 6-2 en 6-3.

Roddick stuit nu in de halve finale van de US Open op de Argentijn David Nalbandian.

Schalken reist dit weekeinde hoogstwaarschijnlijk nog af naar het Braziliaanse Salvador de Bahia om tegen mindere goden punten voor de wereldranglijst te verzamelen. Van een korte vakantie wilde de huidige nummer twaalf niets weten. ,,Vakantie neem ik wel als ik 35 ben. Tennis is gewoon mijn werk'', stelde Schalken na afloop van de strafexpeditie die Roddick tegen hem had ondernomen. ,,Als ik één of andere flierefluiter zou zijn dan zou ik ergens op de tachtigste plaats staan. Door er alles voor te doen sta ik waar ik nu sta. En daar ben ik trots op.''

Schalken legde zich onmiddellijk na de nederlaag tegen de 21-jarige Amerikaan neer bij het feit dat zijn tegenstander simpelweg een klasse te goed voor hem was geweest. Vooraf had hij Roddick niet in zijn rijtje van drie spelers staan die een Schalken in goede vorm op voorhand onverslaanbaar achtte. Na de partij kon hij niets anders doen dan A Rod alsnog aan die lijst toe te voegen.

Schalken: ,,Roddick heeft me gewoon met zijn opslagen weggebombardeerd. Ik had helemaal niets in te brengen. Ik denk dat ik net als vorig jaar hier van de winnaar heb verloren.'' Twaalf maanden geleden werd Schalken in de halve eindstrijd van de US Open gedeklasseerd door de latere titelhouder Pete Sampras.

Het verschil tussen nummer vier van de wereld Roddick en subtopper Schalken zat hem vooral in de opslag. Roddick gebruikt zijn snoeiharde opslagen die meer dan eens met snelheden van boven de 220 kilometer per uur van racket vlogen, als een wapen om direct mee te scoren. Zo maakte hij tegen Schalken maar liefst vijftien aces. De Nederlander stond erbij en keek ernaar.

Schalken gebruikt zijn opslagen vooral om de bal in het spel te brengen. Zijn weliswaar goed geplaatste service haalt zelden een snelheid van 180 kilometer per uur. Tegen Roddick kwam Schalken dan ook tot geen enkele ace. De top van het vrouwentennis serveerde de afgelopen twee weken harder op de US Open dan de Nederlander in zijn vijf partijen.

Terwijl de zeppelins boven het stadion cirkelden waar de Amerikaanse vlag in de top wapperde, kwamen Schalken en Roddick onder een weer opgeklaarde hemel zij aan zij het center court oplopen. Vrijwel direct voelde Schalken dat de vermoeidheid van de partij een dag eerder tegen de Duitser Rainer Schüttler nog niet uit zijn benen verdwenen was. Roddick, die een dag langer had kunnen rusten, lijkt daarentegen al weken onvermoeibaar. Met de zege op Schalken heeft de pupil van Brad Gilbert zeventien overwinningen op rij staan.

De zege op Schalken kostte Roddick ogenschijnlijk nauwelijks enige moeite. Op de momenten dat hij in de problemen dreigde te raken slaagde de publieksspeler uit Boca Raton erin om kanonskogels af te vuren. Het New Yorkse publiek smulde van het optreden waarin Schalken slechts als figurant voorkwam. Zelfs een in het stadion aanwezige grijze duif vloog verschrikt weg toen de man met de hardste opslag uit het circuit een bal met een snelheid van 224 kilometer per uur over het net jaagde.

Na een uur spelen stond Schalken al op een uitzichtloze 2-0 achterstand. Met een moedeloze tred sjokte hij over de groene hardcourtbaan. Twee keer probeerde een fysiotherapeut de vermoeidheid uit zijn benen weg te masseren, maar werkelijk niets hielp tegen het geweld van Roddick. ,,Als het er niet in zit dan kan het er ook niet uitkomen. Eigenlijk doet deze nederlaag me helemaal niets'', sprak Schalken nauwelijks een paar minuten na de partij. ,,Ik ben al heel blij dat ik zover in het toernooi ben gekomen. Vooraf zou niemand toch verwachten dat ik hier weer in de kwartfinales zou staan?''

Schalken heeft zich er al lang bij neergelegd dat hij de sprong naar de absolute top nooit zal kunnen maken. Hij zou al zeer tevreden zijn als hij het jaar zou kunnen afsluiten met een klassering bij de beste twintig spelers van de wereld. ,,De mensen verwachten misschien van me dat ik de nieuwe Richard Krajicek ben, maar ik zit gewoon aan de toppen van mijn kunnen'', sprak Schalken in New York. ,,Ik haal het maximale uit mijn mogelijkheden. Ik doe mijn eigen ding. Ik heb geaccepteerd dat er beter tennissers zijn dan ik. Roddick is daar er één van.''