Gletsjers smelten snel in Kazachstan

De gletsjers in het grensgebied van Kazachstan, Kirgizië en China smelten zo snel, dat miljoenen mensen binnenkort de gevolgen ervan zullen ondervinden. Dat heeft een Brits-Duitse onderzoeksteam gezegd op de jaarlijkse conferentie van Royal Geographical Society.

Volgens onderzoeksleider Stephan Harrison van de universiteit van Oxford verdwijnt er sinds ongeveer 1955 jaarlijks twee kubieke kilometer ijs in het Tian Shan gebergte. Het team van Harrison constateerde dat de gemiddelde temperatuur in het gebied de afgelopen jaren is gestegen en vermoedt daarom dat klimaatverandering de oorzaak is van de smeltende gletsjers.

In het hele gebied bevinden zich 416 gletsjers, met een oppervlakte van 510 vierkante kilometer. De bergketen, die zich over zo'n 2000 kilometer uitstrekt creëert een klimaatgrens tussen de lucht boven Siberië en Centraal-Azië.

De onderzoekers hebben zich vooral gericht op de Tuyuksu gletsjer, dertig kilometer ten zuiden van Almaty, omdat de veranderingen daarvan al sinds 1902 nauwkeurig zijn bijgehouden. Ze constateren dat de gletsjer zich sinds 1923 meer dan een kilometer heeft teruggetrokken, en daarmee 51 miljoen kubieke meter ijs heeft verloren.

Het smeltijs vormt de belangrijkste `voeding' voor de rivieren in het gebied en die zijn van wezenlijk belang voor de irrigatie van de landbouw. Kazachstan gebruikt ongeveer 90 procent van zijn jaarlijkse watervoorraad voor de landbouw. Ieder jaar wordt het gebied dat geïrrigeerd wordt ongeveer 9.000 hectare groter.

De droogte kan ook de politieke stabiliteit in de regio verder ondermijnen, aldus de onderzoekers. De meeste rivieren stromen door verschillende landen in het gebied. Als ze geleidelijk minder droogvallen, zou er een strijd kunnen ontstaan over het resterende water. ,,De effecten van klimaatverandering op gletsjers is niet alleen interessant voor wetenschappers, het smelten van de gletsjers heeft grote politieke, economische en sociale gevolgen'', aldus Harrison.