Schalken klaar voor The big show

Sjeng Schalken staat na zijn overwinning op de Duitser Schüttler net als vorig in de kwartfinale van de US Open. De Nederlander maakt zich vanavond op voor the big show tegen Andy Roddick.

Sjeng Schalken heeft gisteren op de US Open met een overwinning op de Duitser Rainer Schüttler (6-1, 4-6, 6-3 en 6-4) voor de vierde keer in zijn loopbaan de laatste acht van een grandslamtoernooi gehaald. Daarin treft de 26-jarige Limburger vandaag de lokale favoriet Andy Roddick die massaal gesteund zal worden door het luidruchtige New Yorkse tennispubliek. ,,Ik ben klaar voor the big show tegen Roddick. Natuurlijk zie ik daar naar uit. Het is toch prachtig dat ik daar weer sta?'', stelde de bescheiden Schalken afgelopen nacht met een brede grijns op zijn gezicht.

Het contrast tussen de extroverte Amerikaan en de nuchtere Limburger is in vrijwel alle opzichten groot. Daar waar de vijf jaar jongere Roddick al weken tegen iedereen die het horen wil zegt dat hij in New York voor de eindzege gaat, geniet Schalken naar eigen zeggen al van zijn plaats bij de laatste acht ,,alsof het de laatste keer in mijn loopbaan kan zijn''.

Roddick is de tennisser die het liefst het publiek bij elk punt bij de partij betrekt. De Amerikaanse fans zijn dol op de knalharde opslagen van de the next generation kid uit Boca Raton. Roddick beloonde de toeschouwers in het grootste tennisstadion ter wereld de afgelopen jaren meer dan eens met high-fives.

Schalken is daarentegen altijd een nuchtere jongen uit Limburg gebleven die zich niet snel van de wijs laat brengen. Slechts zelden toont hij zijn emoties. Tegen Roddick wil Schalken uiterlijk vertoon en verbaal geweld helemaal achterwege laten. ,,Dan ontploft hier het hele stadion. Ik zal als een ijskonijn op de baan gaan staan'', zei de nummer twaalf van de wereld na zijn winst op Schüttler.

Titelfavoriet Roddick speelde de eerste vier rondes keer op keer vol in de schijnwerpers in het Arthur Ashe-stadion van Flushing Meadows, terwijl Schalken zich in de anonimiteit op de bijbaantjes van het tennispark naar de kwartfinales sloeg. Roddick gedijt het beste in een kolkende ambiance, terwijl voor Schalken iedere tennisbaan dezelfde is. Eenmaal op de baan sluit `de Limburgse muur' zich af van de buitenwereld.

Zo deerde het Schalken ook niets, dat hij gisteren voor nog geen vijftig toeschouwers op baan 10 moest beginnen aan de hervatting van de wedstrijd die woensdagavond aan het einde van de eerste set door de regen werd afgebroken. Hoewel Schalken nog tegen Roddicks coach had gezegd dat hij zijn tijd zou verdoen door naar hem te gaan kijken, zat Brad Gilbert toch een paar games lang op de lege tribunes. De oud-prof kreeg een schaakpartij voorgeschoteld van Schalken en Schüttler waarin de Nederlander net iets meer solide voor de dag kwam. De Duitser die dit jaar op alle vier de grandslamtoernooien minimaal de vierde ronde haalde, kwam te kort om de steeds beter spelende Schalken aan het wankelen te brengen. Zowel mentaal als technisch bleek Schalken de meerdere van zijn opponent die op de Australian Open in de eindstrijd stond tegen Andre Agassi.

Een sterrenstatus leverde de kleurloze Schüttler dat destijds niet op. De blonde Duitser kon de afgelopen weken in New York over straat lopen zonder dat hij werd lastig gevallen door fans. Schalken groeide na zijn halve finale van vorig jaar op de US Open evenmin uit tot een beroemdheid. De lange Nederlander wordt weliswaar gerespecteerd binnen de tenniswereld, maar verhalen over hem in de buitenlandse pers zijn nog altijd een zeldzaamheid.

Toppers als Roddick, Federer en Agassi moeten na elke zege in een grote zaal tientallen vragen van de internationale pers beantwoorden, terwijl Schalken na zijn zege op Schüttler naar een klein betonnen hokje werd gestuurd om een handjevol vertegenwoordigers van verschillende Nederlandse dagbladen te woord te staan. ,,Ik vind het eigenlijk wel prima zo. Alleen is het jammer dat de buitenlanders vaak alleen naar mijn service kijken. Dan komen ze steeds met het verhaal dat een lange speler een goede opslag zou moeten hebben. Maar goed, tegen Roddick sta ik nu weer in de schijnwerpers. Dan kan de hele wereld zie hoe ik speel'', zei Schalken die zich fit genoeg voelt voor het duel met de nummer vier van de wereld die zestien wedstrijden op rij wist te winnen.

Het was min of meer aan de vrijwel onophoudelijke regenbuien te danken dat Schalken wist door te dringen tot de laatste acht. Terwijl de hardcourtbanen op Flushing Meadows deze week dagen achtereen onder water stonden, lag de tennisser met een virus op bed in zijn hotel. Tegen Schüttler voelde Schalken weliswaar nog wel ,,een ratel in zijn borst'', maar was de energie teruggekeerd.

Schalken ziet het slechts als een luxeprobleem dat hij voor de partij tegen Roddick nauwelijks rust heeft. Schalken: ,,Ik sta nog steeds versteld wat ik hier weer heb gedaan. Maar ik begin wel steeds meer te beseffen dat ik erbij ga horen. Als ik echt goed sta te spelen, zijn er maar drie spelers die ik niet kan verslaan: Federer, Agassi en Safin.''

Roddick behoort dus niet tot dat rijtje. Hoewel Schalken zich niet kansloos acht tegen het Amerikaanse servicekanon, neemt hij in zijn vierde kwartfinale maar al te graag de rol van underdog op zich.