Regen de redding voor Schalken

Sjeng Schalken is blij met het vele oponthoud bij de US Open in New York. De Nederlandse tennisser kreeg daardoor de tijd te herstellen van een hardnekkige virusinfectie. ,,De regen heeft mijn toernooi gered.''

Sjeng Schalken is misschien wel de enige tennisser bij de US Open die de aanhoudende regenbuien van de afgelopen dagen verwelkomde. Terwijl het weer spelen in New York onmogelijk maakte lag de 26-jarige Nederlander maandag en dinsdag met een virus op zijn hotelbed in Manhattan.

Gisteren duurde zijn optreden in de vierde ronde tegen de Duitser Rainer Schüttler nog geen half uur toen een nieuwe bui de baan, in het met nog geen honderd toeschouwers gevulde Louis Armstrongstadion, onbespeelbaar maakte. Met een voorsprong van 5-1 in de eerste set vertrok Schalken tegen middernacht van het tennispark op Flushing Meadows.

Bij hervattting van de partij zullen de omstandigheden heel anders zijn dan gisteravond toen mistwolken rond de lampen van het stadion hingen. Door de bizarre ambiance leek het wel alsof Schalken en Schüttler een training afwerkten voor de hoge lege tribunes. Schalken liet in de korte tijd dat hij op de baan stond wel zien dat zijn goede vorm is teruggekeerd. Schüttler had geen antwoord op het solide spel van de Nederlander, die op Wimbledon ook al de meerdere van hem was geweest. De miezerregen maakte echter voortijdig een einde aan de hopeloze zoektocht van de nummer acht van de wereld.

Volgens Schalken was de baan in het Louis Armstrong-stadion niet volledig droog toen Schüttler en hij na een onderbreking van ruim een uur voor de tweede keer in de avond hun opwachting moesten maken. Omdat de baan ouder is dan die in het grootste stadion zou die moeilijker droog te poetsen zijn door de tientallen ballenjongens met handdoeken. De Amerikaanse scheidsrechter Michael Morrissey werd erbij gehaald. In overleg met de spelers werd vervolgens besloten de strijd te staken. Het handjevol toeschouwers dat nog was overgebleven droop teleurgesteld af.

Hoofdscheidsrechter Brian Earley probeerde Schalken en Schüttler in de kleedkamer vergeefs over te halen de partij alsnog uit te spelen. Even verderop werkte Andy Roddick op hetzelfde moment in het Arthur Ashe-stadion zijn partij tegen de Belg Xavier Malisse namelijk wel af. De Amerikaan won overtuigend in drie sets (6-3, 6-4 en 7-6) en kan vandaag op zijn gemak toekijken of Schalken dan wel Schüttler zijn weg zal kruisen in de kwartfinales.

,,De ballen voelden als watermeloenen. Het was pittig, maar ik ben blij dat ik er door heen ben. In de derde set verloor ik een beetje mijn concentratie. Malisse leek daarvan te profiteren, maar gelukkig was ik snel weer bij de les. Ik ben klaar voor de tweede week'', grapte Roddick.

Eenmaal in de kleedkamer vertelde Schalken dat hij de afgelopen dagen een zelfde soort virus had opgelopen dat hem bij het toernooi van Roland Garros in de derde ronde de partij had gekost tegen Fernando Gonzalez. ,,Een dag eerder had ik het niet getrokken. Vandaag ging het al een stuk beter en morgen hoop ik dat het virus verdwenen is'', zei Schalken.

De afgelopen dagen had Schalken naar eigen zeggen ,,verschrikkelijk slechte zin''. Nadat hij eerder op de toernooien van Roland Garros en Wimbledon door een ziekte en een voetblessure was geveld, vreesde de speler opnieuw kansloos te zijn door een virus. ,,Ik heb de doktoren gevraagd waar het vandaan komt, maar dat konden ze me niet zeggen. Op een toernooi als dit lopen zoveel mensen rond die wat kunnen hebben.''

Schalken had er bij de hoofdscheidsrechter de afgelopen dagen op aangedrongen niet vroeg op de dag te hoeven spelen. ,,Ik heb de toernooileiding gevraagd om Andre Agassi als eerste de baan op te sturen in plaats van Andy Roddick. Want als Roddick vroeg had moeten spelen, zouden Schüttler en ik ook de baan op hebben gemoeten. Gelukkig hebben ze dat dinsdag gedaan. Ik voel me nu weer een stuk beter; ik heb weer energie. Maar ik was wel blij dat we vanavond weer voortijdig de baan af konden. De regen heeft mijn toernooi gered'', meende Schalken.