Tennissers leren toepen in de regen

Het tennistoernooi van de US Open wordt al twee dagen geteisterd door regen. Wat doen spelers, coaches, managers om de tijd te doden?

Michiel Schapers staat in de hoek van de players lounge in de rij om het samen met een aantal anderen op te nemen tegen de 18-jarige Amerikaanse jeugdkampioen schaken Dmitry Schneider. De bondscoach van Jong Oranje is net als tientallen tennissers veroordeeld urenlang achtereen de tijd te doden. De regen valt al twee dagen bijna onophoudelijk op de banen van Flushing Meadows. En volgens de professionele weersvoorspellers blijft het storende front tot het einde van de week boven de New Yorkse wijk Queen's hangen.

De 43-jarige oud-tennisser Schapers adviseert de Nederlandse jeugdspeler Jesse Huta Galung om in afwachting van een opklaring zoveel mogelijk in beweging te blijven. Terugkeren naar het hotel in hartje Manhattan is voorlopig geen optie voor de speler wiens partij als eerste staat gepland op baan acht van het tennispark. ,,We hebben gisteren met zijn zessen bijna de hele dag zitten toepen'', zegt Schapers. ,,Je moet je op dit soort dagen toch maar zien te vermaken.''

Even verderop ligt Wimbledon-winnaar Roger Federer op de grond te slapen. Zijn vriendin ligt languit op een luie stoel een tijdschrift te lezen. Justine Henin staat rustig te babbelen met haar echtgenoot en haar coach. De Belgische is al zeker van een plaats in de kwartfinales omdat ze maandag ondanks de regen haar partij tegen Dinara Safina heeft uitgespeeld. Kim Clijsters vermaakt het publiek door in een gele regenjas met een trekker de baan te drogen. Andere tennissers spelen tafelvoetbal, vermaken zich met internet in het cybercourt of houden de benen los in de fitnessruimte.

Sjeng Schalken stapt met een bezweet voorhoofd van de fiets en wandelt de kleedkamer binnen. Hij loopt langs grote dozen met druiven, een koelkast met tientallen flessen water en een biertap naar één van de houten bankjes. De 26-jarige Limburger heeft net te horen gekregen dat zijn partij tegen de Duitser Rainer Schüttler zeker niet voor het einde van de middag gespeeld wordt en naar later blijkt helemaal niet plaats heeft.

Schalken gaat samen met zijn coach Willem-Jan van Hulst terug naar zijn hotel aan de Lexington Avenue om een paar uur te slapen. ,,Het is voor mij zaak op dit soort dagen zo weinig mogelijk energie te verspelen. Het voordeel is wel dat ik nu wat extra rust krijg. Ik heb het geluk dat mijn partij als derde stond gepland'', stelt Schalken die tijdens de trainingen zegt zijn supervorm hervonden te hebben.

In tegenstelling tot Schalken kunnen Andre Agassi en Taylor Dent zich geen trip naar hun hotels veroorloven, zolang het programma nog niet is afgelast. Het duel tussen de twee Amerikanen moet de wedstrijddag van de organisatie redden. Agassi laat zich masseren, terwijl Dent onrustig met zijn coach Brad Stine door de gangen van het grootste tennisstadion ter wereld struint.

De Nederlandse manager van Dent, Olivier van Lindonk, heeft voor de zekerheid aan het begin van de avond een trainingsbaan voor het servicekanon geregeld, ergens in een gebouw aan de 30ste straat in Manhattan. Dit blijkt later niet nodig, want Agassi en Dent moeten tussen de buien toch nog hun partij in de achtste finales afwerken. Alle andere partijen worden gestaakt.

Van Lindonk benut de regenonderbreking om verschillende zaken te regelen voor zijn tennissers uit zijn stal. ,,Ik spreek hier een hele hoop toernooidirecteuren. We zijn al bijna klaar met het speelschema van Dent voor het jaar 2004. Voor mij is het dan ook niet erg als het regent'', glimlacht de manager van IMG.

Ondertussen geeft Van Lindonk één van de vijftien toegangskaarten voor de spelersbox in het Arthur Ashe-stadion aan Dents coach Stine. Buiten zijn dan al duizenden mensen met ongebruikte kaartjes weer vertrokken van Flushing Meadows. Zoals de Nederlandse familie Witte die voor drie kaartjes van in totaal 132 dollar (ongeveer 120 euro) niet veel meer te zien krijgt dan een paar oude beelden van een legendarische partij tussen Agassi en Pete Sampras uit 2001. Pas na vijven in de middag konden de diehards hun tickets inwisselen voor kaartjes later in de week of voor volgend jaar.

De toernooibazen verwachten dat de US Open zoals gepland komende zondag beëindigd kan worden. De laatste keer dat de kampioen van de mannen niet op de veertiende speeldag kon worden gehuldigd, was in 1987. Op dat tijdstip was Schapers al lang weer uit New York vertrokken. De coach van Jong Oranje werd toen in de eerste ronde uitgeschakeld door Andres Gomez. ,,De US Open is nooit mijn toernooi geweest'', zegt Schapers voordat hij op het schaakbord de strijd verliest tegen de tiener Schneider.