Groeneveld geeft The Body weer hoop

Aan de hand van de Nederlanders Sven Groeneveld en Henk Kraaijenhof werkt tennisster Mary Pierce aan een comeback. Op de US Open staat de 28-jarige Française in de achtste finales.

Sven Groeneveld werd een paar maanden geleden tijdens het toernooi van Roland Garros benaderd door een bijna hopeloze Mary Pierce. De Franse tennisster zag in de 38-jarige Nederlander de aangewezen coach om haar na een paar kwakkeljaren terug aan de top te brengen. Lang hoefde de in Weesp woonachtige Groeneveld niet na te denken over het verzoek van de speelster met wie hij in het verleden al drie keer eerder had gewerkt. ,,Ik denk dat ze nog steeds de potentie heeft om een grandslamtoernooi te winnen. Ook voor mij is het een uitdaging om haar weer terug te brengen naar de top'', zegt Groeneveld in de players lounge van de US Open, terwijl de regen buiten op de hardcourtbanen valt. Pierce zelf is in het hotel in Manhattan achtergebleven.

Vrijwel direct zag Groeneveld eind mei dat Pierce geen schim meer was van de gracieuze tennisster met de bijnaam The Body die in 1995 en in 2000 de grandslamtoernooien van Melbourne en Parijs op haar naam schreef. De 28-jarige dochter van een Amerikaanse vader en een Franse moeder had een verbroken verloving met de profhonkballer Roberto Alomar achter de rug en was veel te zwaar geworden. Groeneveld: ,,Ze lag een paar maanden geleden ver achterop. Ze had haar techniek aangepast aan haar overgewicht. Eigenlijk zijn we toen vanaf nul weer begonnen.''

Groeneveld besloot om Pierce in contact te brengen met de Nederlandse atletiektrainer Henk Kraaijenhof. Al snel was de in het Canadese Montreal geboren profspeelster overtuigd van de kwaliteiten van de man die een groot aantal topsporters onder zijn hoede heeft. Kort daarop werkte Pierce in het Amsterdamse Olympisch Stadion trainingen af, samen met sprinter Troy Douglas en voetballer Edgar Davids.

Groeneveld is geen moment bevreesd geweest voor de reputatie van Kraaijenhof van wie meerdere sporters uit zijn stal positief uit een dopingtest zijn gekomen. ,,Ik heb een honderd procent vertrouwen in Kraaijenhof. Als je veel succes hebt, dan heb je altijd tegenstanders. Mary is overal zelf bij. Ze weet heel goed waar ze mee bezig is'', stelt Groeneveld. In gezamenlijk overleg besloten Pierce, Groeneveld en Kraaijenhof zes maanden uit te zullen trekken voor ,,het proces van het herstel''. Het jaar 2004 moet het jaar van Mary Pierce gaan worden.

Na het desastreus verlopen toernooi van Roland Garros, waar de voormalige nummer drie van de wereld in de eerste ronde verloor van de Argentijnse Clarisa Fernandez, maakte ze voor het eerst weer haar opwachting in het dubbeltoernooi van Rosmalen. Het Brabantse grastoernooi gold slechts als een voorbereiding op Wimbledon waar ze verraste door de vierde ronde te halen. ,,Op zich was dat resultaat goed, maar na een partij was ze nog zo stijf dat ze bijna niet kon lopen. Als je nu naar Pierce kijkt, is ze al weer veel verder. Dat is een verschil van dag en nacht'', oordeelt Groeneveld die in het verleden werkte met topspelers als Monica Seles, Arantxa Sanchez, Michael Stich, Greg Rusedski en Tommy Haas.

Op de US Open reikte Pierce tot dusver na overwinningen op Stephanie Gehrlein, Jelena Dokic en Shinobu Asagoe tot de achtste finales, waarin ze gisteren speelde tegen de Russische Anastasia Myskina. Dooor de regen werd de partij in de eerste set afgebroken. Ondanks de uitkomst van de vierde ronde is het toernooi voor de huidige nummer 64 van de wereldranglijst al geslaagd. Alles wat Pierce nu nog wint is een bonus op weg naar het moment dat ze zich weer echt kan meten met de top.

Dat de sportieve carrière van Pierce zich misschien wel het beste laat omschrijven als een mix van het allerbeste en allerslechtste weet Groeneveld als geen ander. In 1992 werkte de redelijke amateur-tennisser voor het eerst een paar maanden met de toen nog zeer jeugdige Mary, totdat haar strenge vader Jim Pierce het werken verder onmogelijk maakte. In de periode tussen 1994 en 1997 werkte Groeneveld met een tussenpauze nog twee keer samen met de 1,80 meter lange blondine. De laatste keer bracht hij Pierce naar de finale van de Australian Open die ze zes jaar geleden verloor van Martina Hingis. Destijds voorkwam moeder Pierce een verdere samenwerking tussen Groeneveld en de Française.

Terwijl de veel jongere Hingis intussen met een chronische voetblessure is afgehaakt, wil Pierce nog één keer alles geven voor een ultieme comeback. Daarbij laat ze zich inspireren door Andre Agassi, die een paar jaar geleden afgeschreven leek, maar inmiddels – 33 jaar oud – nummer één van de wereld is. De nu volledig onafhankelijke Pierce deed nog één keer een beroep op haar voormalige coach.

Groeneveld: ,,Dit keer heb ik gelukkig alleen maar met Mary zelf te maken. Ik ben verantwoordelijk voor haar tennis. Om haar een redelijke kans te geven heeft ze wel de tijd nodig. Pas volgend jaar op het toernooi van de Australian Open is het tijd om de balans op te gaan maken.''