Schalken trotseert kogelregen uit Kroatië

Een Kroatische reus met een knalharde service heeft Sjeng Schalken de weg naar de achtste finales van de US Open niet kunnen versperren. Op de Grandstand van Flushing Meadows schakelde de 26-jarige Limburger gisteren zijn opponent Ivo Karlovic uit in drie tiebreaks: 7-6, 7-6 en 7-6.

,,Als ik straks van dit park naar Manhattan rijd, dan ben ik weer met mijn hoofd in de wolken'', glunderde Schalken na afloop in de catacomben van het Arthur Ashe-stadion. ,,Ik krijg een steeds beter gevoel bij dit toernooi.''

In de volgende ronde wacht hem morgen een taai gevecht tegen de Duitser Rainer Schüttler, de verliezend Australian Open-finalist van wie Schalken in de vierde ronde van Wimbledon in drie slopende sets wist te winnen. ,,Vandaag werd ik mentaal getest tegen Karlovic, maar tegen Schüttler zal ik me moeten instellen op een lange fysieke strijd. Het is nu al wel zeker dat ik dan kapot van de baan zal komen'', stelde een fitte Schalken na de partij tegen Karlovic die hem niet al te veel inspanning had gekost, en hem voor de tweede keer in zijn carrière naar de achtste finales van de US Open loodste.

Schalken neemt sinds twee jaar dagelijks voedingssupplementen tot zich om in conditie te blijven. Hij is er intussen heilig van overtuigd dat hij door de verschillende pilletjes zelfs langer zal blijven leven. Schalken: ,,Ik neem naast de vitaminen ook een anti-oxidant tegen verouderen. Dat voorkomt dat zuurstof je lichaam afbreekt. Ik kan het iedereen aanraden. Ik voel me beter dan voorheen. Maar elke pil die ik neem, wordt wel getest bij TNO omdat het laatste wat ik wil is gepakt worden voor doping. Van alles dat ik gebruik voor mijn tennis wil ik het beste hebben wat voorhanden is.''

Het past bij de perfectionist die alles zoveel mogelijk onder controle wil hebben. Zo stopte hij onlangs met dubbelen, omdat hij het gevoel kreeg dat zijn enkelspel te veel te lijden had onder deze discipline. Ondanks dat besluit wist Schalken in Noord-Amerika tot dusverre niet het niveau te halen waarmee hij zich vorig jaar in de kijker wist te spelen, en die hem zowaar in de halve finales van de US Open bracht. Al begint naar eigen zeggen nu wel langzaam maar zeker `het gevoel' terug te komen.

Na twee matige optredens in de eerste rondes waarin hij achtereenvolgens afrekende met de Fransman Julien Boutter en de Duitser Lars Burgsmüller kon Schalken aan zijn zelfvertrouwen werken tegen de 24-jarige Karlovic. Dat is, kort samengevat, een matig tot zwakke tennisser, zij het een met een beestachtige opslag. ,,Als ik zijn service zou hebben gehad, dan zou ik de nummer één van de wereld zijn geweest met het dubbele aantal punten'', grapte Schalken, de nummer twaalf van de wereldranglijst, die het vooral van zijn solide en `vaste' spel moet hebben.

Met zijn machtige opslagen sleepte Karlovic de afgelopen weken niet alleen de toernooizeges op de challengers van Binghamton en de Bronx binnen, maar wist de twee meter en acht centimeter lange reus zich ook te kwalificeren voor de US Open. In de eerste week zette hij op de groene hardcourtbanen van Flushing Meadows zijn opmars voort door achtereenvolgens af te rekenen met de Spanjaard Felix Mantilla en de Marokkaanse baltovenaar Hicham Arazi. Tegen Schalken zag de 2.08 meter lange speler zijn zegereeks van vijftien overwinningen op rij eindigen.

Voor een paar duizend toeschouwers rond het vernieuwde derde stadion van het reusachtige tennispark in Queen's zag Schalken twee uur en twintig lang kanonskogels van ruim boven de tweehonderd kilometer per uur op zich af komen. Veel meer dan hopen op kleine kansjes kon de halve finalist van vorig jaar aanvankelijk niet doen tegen de nummer 109 van de wereldranglijst, die op Wimbledon nog verrassend Lleyton Hewitt wist te vloeren.

In de tiebreak van de eerste set leek de veel betere tennisser Schalken de winst moeten laten aan de man die de ene ace na de andere van zijn racket liet vliegen. Maar juist op het moment dat Karlovic de mogelijkheid kreeg om de set op zijn eigen service te beslissen haperde de Kroatische machine. Amper een minuut later balde Schalken al springend zijn vuisten toen hij zijn eerste setpoint wel benutte.

In de tweede set moest Schalken tot zijn razernij een servicegame afstaan, maar wist hij wonderwel genoeg een game later de achterstand weer ongedaan te maken. Beetje bij beetje kreeg Schalken meer grip op de opslagen van zijn tegenstander, maar opnieuw wist hij pas na een spannende tiebreak de set naar zich toe te trekken. Opnieuw maakte de overwinning van de beslissende reeks emoties los bij de normaal gesproken onbewogen en ingetogen Schalken.

Huppelend van geluk begon `de Limburgse muur' aan de derde set die wederom in een tiebreak werd beslist. Ook in deze `loterij' was de Nederlander net wat koeler en gelukkiger dan de debutant, die afgezien van zijn service zeer kwetsbaar was. Karlovic bleek achteraf dan ook de ideale opponent om de naar zijn vorm zoekende Schalken verder te brengen in het toernooi.

Ondanks zijn zege wilde Schalken nog niet verder kijken dan de volgende ronde. De tennisser die twee maanden terug in de aanloop naar Wimbledon nog zelfverzekerd het hele schema van het Londense toernooi had bekeken, leeft in New York slechts van ronde tot ronde. Dat Schalken bij winst op Schüttler een mogelijk treffen met de lokale favoriet Andy Roddick wacht, wist hij niet eens.