Topadviseur van premier Blair stapt op

Alastair Campbell stapt op als communicatie-directeur van de Britse regering. Hij zei dat zijn vertrek geen verband houdt met het onderzoek naar de dood van wapenexpert David Kelly.

Campbell is een van de hoofdrolspelers in die zaak, waarin hij ervan is beschuldigd een rapport over massavernietigingswapens in Irak te hebben aangedikt. Campbell zei gisteren dat hij ,,over enkele weken'' opstapt, maar noemde geen datum. Dit voorjaar was al duidelijk dat hij waarschijnlijk later in het jaar zou vertrekken.

Met het vertrek van de 46-jarige Campbell, voormalig politiek redacteur van The Daily Mirror, verliest Tony Blair een van zijn trouwste medewerkers. Campbell werkt al nauw met Blair samen sinds die in 1994 leider van de Labourpartij werd. Na de verkiezingsoverwinning van Labour in 1997 werd hij Blairs officiële woordvoerder. Vier jaar later, bij Blairs herverkiezing, werd hij directeur communicatie en strategie van de regering.

,,Het is een geweldig voorrecht geweest om zowel in de oppositie als in de regering zo nauw samen te werken met iemand over wie de geschiedenis volgens mij zal oordelen als een grote veranderingsgezinde premier'', aldus Campbell, die wil gaan schrijven, radio- en tv-programma's gaan maken en speeches gaan voorbereiden.

Blair noemde zijn mediachef ,,een enorm competente, onbevreesde, loyale dienaar, niet alleen toegewijd aan de zaak maar ook aan het land. Hij was, is en zal een goede vriend blijven.'' Blair beschuldigde de media ervan van Campbell regelmatig een karikatuur te hebben gemaakt.

Campbell kondigde zijn vertrek aan nog voor de afronding van het onderzoek van de commissie-Hutton naar de dood van David Kelly. De commissie verhoorde Campbell vorige week. Hij herhaalde bij die gelegenheid dat hij zich verre had gehouden van inhoudelijke bemoeienis met het Irak-dossier van de Britse regering. BBC-verslaggever Andrew Gilligan had hem er, op basis van een gesprek met David Kelly, in een krantenartikel van beticht dat hij het Irak-dossier had aangedikt (`sexed up'). Dat leidde tot een harde aanvaring tussen de regering en de BBC.

In juli pleitte een speciale commissie van het Britse Lagerhuis, dat de totstandkoming van het Irak-dossier onderzocht, Campbell vrij van inmenging. Blairs inlichtingenchef John Scarlett onderstreepte dat begin deze week voor de commissie-Hutton nog eens.