Actie `Red de tandvis'

De kans dat hij de wollige panda of het smekende zeehondje ooit zal vervangen op de posters van natuurbeschermers is gering. Want knap is de Patagonische tandvis zeker niet, met zijn lange pruillip, stekelige rug en bolle, uitstekende, ogen. Maar de vis, in sommige kringen beter bekend als de Chileense zeebaars, speelde drie weken lang de hoofdrol in een bloedstollende achtervolging over Antarctische wateren. De jacht kwam gisteravond, 3000 kilometer ten zuiden van Kaapstad, tot een climax.

Gewapende agenten van de Australische en Zuid-Afrikaanse kustwacht slaagden er toen eindelijk in het Uruguayaanse schip Viarsa te enteren dat ervan wordt verdacht illegaal gevangen Patagonische tandvissen te vervoeren. Ze arresteerden de voltallige bemanning. De kapitein van het schip had twintig dagen eerder geweigerd te stoppen toen de Australische kustpolitie om inspectie vroeg. De zee rond het Heard-eiland, waar de Uruguayaanse stropers op 7 augustus voor het eerst werden gezien, is een broedplaats voor de Patagonische tandvis.

Japanners en Amerikanen lusten de tandvis graag en hebben de lucratieve jacht op de vis op gang gebracht. Een scheepslading kan twee miljoen dollar opbrengen. Ondanks zijn enorme centenbak wordt de Patagonische tandvis ook wel het witte goud genoemd. Hij leeft in diepe koude oceaanwateren en kan zo'n 2,2 meter lang worden.

Voorzichtige schattingen zeggen dat er twee tot vijf keer zoveel op het beest wordt gejaagd, als wettelijk is toegestaan. Wetenschappers hebben berekend dat de tandvis in 2007 is uitgestorven als de jacht niet stopt.

In de zee rond Antartica zijn de scholen Patagonische tandvissen de afgelopen jaren dramatisch uitgedund. ,,De tandvis heeft een bijzonder slechte tijd achter de rug'', zoals een woordvoerder van het Zuid-Afrikaanse ministerie voor Milieu deze week zei. ,,Hij leeft lang maar plant zich zeer traag voort. Zijn broedplaats hoeft maar een dag verstoord te worden en zijn nageslacht is voor altijd verloren.''

De veertigkoppige bemanning aan boord van de Uruguyaanse vissersboot wordt naar Kaapstad gebracht. Die tocht zal nog zeven dagen duren. Daarna worden ze waarschijnlijk aan Australië uitgeleverd voor berechting.