Sluiter verliest weer in eerste ronde

Raemon Sluiter was in de eerste ronde van de US Open nauwelijks de mindere van de favoriet Albert Costa uit Spanje. Sluiter verloor, hem rest nu alleen het dubbelspel.

Als Raemon Sluiter de balans na dertien grandslamtoernooien opmaakt, moet hij tot de conclusie komen dat een plek in de subtop van het internationale tennis (vooralsnog) te hoog gegrepen is. Bij de US Open werd de 25-jarige Rotterdammer gisteren voor de achtste maal in de eerste ronde van een dergelijk evenement uitgeschakeld. De Spanjaard Albert Costa greep op de hardcourtbanen van Flushing Meadows in de vier sets de zege: 7-6, 7-6, 2-6 en 6-3.

Sluiter troostte zich na afloop van de nederlaag met de gedachte dat hij ,,niet de mindere van Costa'' was geweest. Maar hij wist ook als geen ander dat alleen het resultaat telt. Niet Sluiter, maar Costa drong dan ook door tot de tweede ronde waarin hij zijn landgenoot Alberto Martin treft. Voor Sluiter rest in New York slechts het dubbeltoernooi met zijn tennisvriend Martin Verkerk.

De tennisser, die zowel zijn backhand als forehand dubbelhandig slaat, weigerde zijn optreden te dramatiseren. ,,You win some, you lose some'', zei Sluiter zo koeltjes mogelijk na het laatste grandslamtoernooi van het jaar. Alleen op Wimbledon kwam hij in 2003 verder dan de eerste ronde, waarna Sluiter werd uitgeschakeld door de Duitser Alexander Popp.

In de aanloop naar de US Open hinkte de Nederlander die in navolging van Sjeng Schalken en Martin Verkerk ook wel eens wil schitteren op het hoogste podium op twee gedachten. Zou hij zijn sportieve ambities voor laten gaan door te kiezen voor een voorbereiding op hardcourt of koos hij voor het geld door te gaan spelen in de Duitse competitie?

De nummer 54 van de wereldranglijst koos voor financiële zekerheid. Terwijl de top van het internationale tennis tegen elkaar speelde op toernooien in de Verenigde Staten en Canada, verdedigde Sluiter in de anonimiteit op Duitse gravelbanen de kleuren van Blau Weiss Sundern.

Bijna had de pupil van coach Hugo Ekker zijn inspanningen in de Bundesliga zelfs moeten bekopen met een afzegging voor de US Open. In het laatste voorbereidingstoernooi van Long Island ging de vermoeide Sluiter in de kwalificaties door zijn enkel tegen de Zuid-Afrikaan Rik De Voest. Dezelfde blessure heeft hem al eerder maanden aan de kant gehouden. Zo moest hij in 2001 in de halve finales van het Davis-Cuptoernooi tegen Frankrijk opgeven door de kraakbeenkneuzing in het gewricht.

De kwetsuur bleek dit keer mee te vallen, al had hij in de aanloop naar de partij tegen Costa een week niet te kunnen trainen. Sluiter kan de steeds zwakker wordende enkel alleen sterker maken door een operatieve ingreep, maar daar voelt Sluiter niets voor. De tennisser kan slechts hopen dat hij binnenkort niet voorgoed wordt geveld.

Het sierde Sluiter dat hij zijn fysieke problemen niet als excuus aanvoerde. Op de belangrijke momenten in de lang gelijkopgaande partij was de oud-winnaar van Roland Garros steeds net de betere. Vooral in de tiebreak van de eerste set liet Sluiter kansen onbenut om een voorsprong te nemen. In de tweede reeks was Costa opnieuw in de beslissende reeks de betere. Op karakter wist Sluiter nog een vierde set af te dwingen, maar ondanks dat hij daarin een break voorkwam moest hij na ruim drie uur capituleren.

Sluiter is met zijn coach op zoek is naar mogelijkheden om zijn spel te verbeteren, opdat hij eindelijk eens bij de top-50 van de wereld komt. Het lid van het Nederlandse Davis-Cupteam wil stabieler worden. Sluiter haalde dit jaar in eigen land weliswaar de finales in Rotterdam en Amersfoort, en de halve eindstrijd in Rosmalen, maar buiten de landsgrenzen presteerde hij nauwelijks iets. Dertien keer kon hij al na de eerste ronde van een toernooi vertrekken.

Zijn dubbelhandige techniek noemde hij een handicap, al zei Sluiter dat ,,als sportman niet graag te willen erkennen''. Tot dusver kwam hij in zijn loopbaan bij een Major nog nooit verder dan de derde ronde. ,,Ik zal niet rusten voordat ik een keer de tweede week op een grandslamtoernooi heb gehaald'', zei Sluiter strijdlustig.

De tennisser die zo graag af wil van het imago dat hij alleen in eigen land tot grootse prestaties kan komen, verdiende in New York geen internationale erkenning. Vooralsnog is Sluiter alleen nog maar beroemd in Rotterdam.