Mars dicht bij aarde: elke 2 jaar

Vanochtend om 11.51 uur Nederlandse tijd was de afstand tussen de middelpunten van de aarde en Mars precies 55.758.006 kilometer. De laatste keer dat de twee planeten zo dicht bij elkaar stonden was in de tijd van de Neanderthalers: 57.617 jaar voor Christus. De volgende keer dat aarde en Mars elkaar weer zo dicht naderen, is op 28 augustus 2287 en maakt niemand van nu dus meer mee.

Daardoor krijgt het kijken naar Mars vanavond het karakter van een kans die je maar één keer in je leven krijgt. Een unieke gebeurtenis. Een mijlpaal in de historie. Wij zijn er bij geweest.

Dat idee wordt nog versterkt door het belang dat astrologen aan de bewegingen van de oorlogsplaneet toekennen. De nadering van Mars zou verantwoorlijk zijn voor onder meer de bosbranden in Zuid-Europa en de stroomstoring in New York.

Dat aarde en Mars elkaar de afgelopen bijna 60.000 jaar nog nooit zo dicht zijn genaderd, spreekt natuurlijk tot de verbeelding. Maar de ervaring blijft achter bij de fantasie. Aan Mars valt vanavond, zelfs bij een wolkenloze hemel, niet zoveel bijzonders te zien. Niet meer dan elke twee jaar als de planeten bij elkaar in de buurt komen.

Mars staat dezer dagen buitengewoon helder aan de hemel: na de maan en Venus het meest lichtende hemellichaam van het heelal. Dat was in 2001 ook zo, dat zal in 2005 ook weer zo zijn. Dat Mars en aarde dit keer net iets dichter bij elkaar staan, maakt voor het oog geen verschil. Ook niet voor de telescopen die dit jaar nog het nadeel hebben dat Mars zo laag staat. Kijkers ondervinden daardoor hinder van luchttrillingen en vervuiling boven het aardoppervlak. Mensen die vanavond toch een blik willen werpen, al was het maar voor de bijzondere beleving die alleen in het hoofd bestaat, kunnen het best naar de beelden kijken die de Hubble Space Telescope vanuit de ruimte maakt van de rode planeet. Geen wolken, geen vervuiling, geen trilling. Die beelden zijn via internet te zien: http://hubblesite.org