Verkerk na slopende partij naar tweede ronde

Martin Verkerk is vannacht in de eerste ronde van de US Open met de schrik vrijgekomen tegen de Alex Bogomolov jr. De 20-jarige Amerikaan, 117de van de wereld en op een wildcard het toernooi binnengestapt, werd in de vijfde set bij de stand 7-6, 4-6, 3-6, 7-6 en 1-0 geveld door kramp en moest opgeven. Verkerk wist in de tiebreak van de vierde set twee matchpoints weg te werken.

Na een slopend gevecht van drie uur en 33 minuten kreeg Bogomolov jr. tijdens een opslag aan het begin van de vijfde een krampaanval. Hij stortte op de baan en kon niet meer overeind worden geholpen. Bogomolov jr. moest op een brancard worden weggereden.

Verkerk, die nu in de tweede ronde de Amerikaanse veteraan Todd Martin ontmoet, speelde tot aan de opgave van zijn tegenstander een wisselvallige partij. Het servicekanon haalde op de Grandstand nooit zijn hoogste niveau. Het was pas de tweede zege van de Nederlander op het hoogste niveau sinds hij op 8 juni de finale van Roland Garros verloor.

Volgens zijn coach Nick Carr had Verkerk een overwinning nodig om het vertrouwen in eigen kunnen terug te krijgen. ,,Na Parijs was de persoonlijkheid Verkerk groter geworden dan de speler Verkerk'', stelde de Nieuw-Zeelander. Verkerk beaamde dat hij de laatste weken moeite had met alle aandacht rond zijn persoon. ,,Het is moeilijker want iedereen wil mij nu verslaan. Deze zege betekent veel voor me. Het is toch mijn eerste overwinning hier. Ik zie dit als een nieuwe mooie start.''

De als derde geplaatste Spanjaard Juan Carlos Ferrero versloeg de Tsjech Jan Vacek in vier sets: 6-2, 4-6, 6-3 en 6-2. De als negende geplaatste Fransman Sebastien Grosjean werd echter in de eerste ronde verrassend uitgeschakeld. De halve finalist van Wimbledon verloor van de Paraguayaan Ramon Delgado: 6-4, 6-7, 4-6, 7-6 en 6-4, Hetzelfde lot trof de nummer 17 op de plaatsingslijst, de Amerikaan Tommy Robredo. Hij verloor van van de Spanjaard Fernando Verdasco: 6-2, 6-4 en 6-2. De als zesde geplaatste Australiër Lleyton Hewitt, eindwinnaar in 2001, had weinig moeite met de Roemeen Victor Hanescu: 6-3, 6-2 en 6-2.

Hewitts vriendin en grote kanshebber voor de titel, de Belgische Kim Clijsters, draaide meteen op volle toeren. Haar tegenstandster, de met een wildcard binnengekomen Amerikaanse Amber Lui, had geen schijn van kans: 6-2 en 6-3. Clijsters, nummer een van de wereld, won nog nooit een grandslam. Voor de als achtste geplaatse Amerikaanse Chanda Rubin is het toernooi na de eerste ronde voorbij. Zij verloor in een slechte partij kansloos van de Venuzuelaanse Maria Vento-Kabchi: 6-4 en 6-4. ,,Dit was absoluut de slechtste wedstrijd die ik ooit gespeeld heb'', aldus Rubin.

Haar landgenote Lindsay Davenport, die in 1998 de titel won en nu als derde is geplaatst, deed het aanzienlijk beter. De Amerikaanse versloeg in 47 minuten de Belgische Els Callens met 6-1 en 6-0. Ook Ashley Harkleroad gaf het Amerikaanse publiek reden tot juichen. Het jonge talent versloeg in 65 minuten de Russiche Vera Douchevina eenvoudig met 6-4 en 6-2.