Ekimov onbedreigd naar eindzege in Nederlandse ronde

De Russische wielrenner Vjatjeslav Ekimov heeft zaterdag in Landgraaf de 43ste editie van de Ronde van Nederland gewonnen. In de slotetappe door het Limburgse heuvelland kwam zijn voorsprong in het algemeen klassement niet meer in gevaar. De 37-jarige Ekimov, in 2000 olympisch kampioen tijdrijden, legde donderdag de basis voor de eindoverwinning met een tijdritzege in Denekamp.

De dagprijs in Landgraaf ging naar de Australiër Bradley McGee, die daarmee steeg naar de tweede plaats in het algemeen klassement. Hij verkleinde zijn achterstand op Ekimov tot 25 seconden. Van een spannende finale in de Ronde van Nederland, in de voorbije jaren bijna altijd een boeiend secondenspel, was dit keer geen sprake.

Ekimov werd zaterdag voorbeeldig uit de wind gehouden door zijn ploeggenoten van US Postal, die vooral attent waren als de renners van Rabobank de aanval kozen. De Nederlandse wielerploeg bleef voor het eerst verstoken van een dagprijs in de Ronde van Nederland, sinds de sponsor in 1996 zijn intrede deed in de wielersport. De nationale omloop is voor Rabobank van grote publicitaire waarde. Mede daarom verscheen de nauwelijks herstelde Erik Dekker aan de start.

Koersdirecteur Ed Nijpels uitte na afloop van de slotetappe kritiek op de prestaties van de Nederlandse profploeg, die te afwachtend zou hebben gereden en te laat in de tegenaanval zou zijn gegaan. In de slotfase probeerde Michael Boogerd zijn achterstand van ruim een minuut goed te maken, maar de vluchtpoging van de Nederlandse kopman werd nooit een bedreiging voor oranje-truidrager Ekimov.

Ploegleider Theo de Rooy erkende dat Rabobank een teleurstellende wedstrijd had gereden. Hij had vooral kritiek op het rijden van de Spaanse veelverdiener Oscar Freire, die in zijn eerste jaar in Nederlandse dienst teleurstellende resultaten behaalde. Freire, tweevoudig wereldkampioen, kan momenteel zelfs in de eindsprints niet meer overtuigen. In de klassiekers mist hij vooralsnog de hardheid om zich met de besten te meten.

Over het voortbestaan van de Ronde van Nederland werd zaterdag in de wandelgangen ook druk gediscussieerd. Bij gebrek aan zware etappes, grote geldschieters en ruime belangstelling staat de Eneco Tour, zoals de sponsornaam luidt, steeds meer onder druk. De kans is groot dat de 44ste editie van volgend jaar de laatste is. Voorzitter Hein Verbruggen van de internationale wielrenunie pleitte vorige week voor een samengaan met de Ronde van België en de Ronde van Luxemburg.