Braziliaanse ruimteraket explodeert

Bij een ongeluk met een Braziliaanse raket, die volgende week moest worden gelanceerd om twee satellieten in een baan om de aarde te brengen, zijn gisteren zestien technici omgekomen en is de raket met de satelliet verloren gegaan.

Volgende week zou Brazilië voor de derde keer een poging doen met een eigen raket satellieten te lanceren. Twee eerdere pogingen, in 1997 en 1999, mislukten.

Het ongeluk, waarvan de oorzaak nog onbekend is, gebeurde op de lanceerbasis van Alcantara, bij São Luis, in het noordoosten van Brazilië, in de jungle van het Amazonegebied.

Op de VLS-raket – VLS staat voor Satellite Launch Vehicle – werden de laatste tests vóór de lancering uitgevoerd. Daarbij ging iets mis. Het kwam tot een ontploffing waarbij de raket – en beide satellietten – werden verwoest. Aanvankelijk werd gemeld dat zich geen persoonlijke ongelukken hadden voorgedaan, maar later gisteren meldde de Braziliaanse televisie op basis van mededelingen van het ruimtevaartagentschap dat ten minste zestien mensen om het leven waren gekomen en zeker twintig anderen gewond zijn geraakt. Het is nog niet duidelijk of er nog vermisten zijn; het aantal technici bij de raket op het moment van de explosie is niet precies bekend. De Braziliaanse luchtmacht meldde dat buiten de lanceerbasis geen schade is aangericht. Alle slachtoffers zijn burgertechnici van het ruimtevaartcentrum.

Het aftellen voor de lancering van de raket zou maandag beginnen. Wanneer de lancering zou plaatsvinden, zou afhankelijk zijn geweest van de weersomstandigheden. De twee satellieten hadden acht minuten na de lancering in een baan op 750 kilometer hoogte moeten worden gebracht.

De twee vorige pogingen van Brazilië om een ruimteraket te lanceren mislukten na de start van de raket. In november 1997 stortte de raket in de Atlantische Oceaan nadat zich direct na de lancering een motorprobleem had voorgedaan. In december 1999 gebeurde hetzelfde en werd de raket drie minuten na de start van afstand vernietigd.

Het nieuws van het ongeluk bereikte de hoofdstad Brasilia gisteren op het moment waarop de directeur van het Braziliaanse ruimtevaartagentschap een persconferentie hield met zijn Oekraïense collega over een akkoord tussen beide organisaties: in dat akkoord werd afgesproken dat Oekraïne voortaan zijn raketten vanaf de basis Alcantara laat lanceren. De twee meldden dat het ongeluk aan dat voornemen geen eind maakt.

Alcantara moet in de toekomst een belangrijk commercieel lanceercentrum worden. De basis is gunstig gelegen: op de evenaar. Raketten die vanaf bases op de evenaar worden gelanceerd hebben minder brandstof nodig om hun baan in de ruimte te bereiken en kunnen meer vracht meenemen.