BA moet KLM paaien

British Airways (BA) is op zoek naar een Europese partner en heeft zijn zinnen gezet op de Nederlandse luchtvaartmaatschappij KLM. Eerder dit jaar hielden de twee concerns besprekingen die niets opleverden. Onderhandelingen over mogelijke allianties klinken niet spannend. Maar ze zijn wel het gesprek van de dag, omdat ze een opstapje naar een volledige fusie kunnen zijn. KLM zoekt een nieuw onderdak, nu haar positie in de Europese luchtvaart relatief zwak is. De maatschappij heeft met zowel BA als Air France gesproken over samenwerking.

BA en KLM passen beter bij elkaar – vooral als het tot een volledige fusie zou komen. De langeafstandsvluchten van KLM van en naar Schiphol vullen het lucratieve korteafstandsnetwerk van BA goed aan. Schiphol zou een deel van het langeafstandsverkeer kunnen overnemen dat het verstopte Heathrow niet meer aan kan. Omdat de netwerken van BA en KLM elkaar overlappen, zouden sommige routes sneuvelen. Maar een fusie van beide maatschappijen levert een speler van formaat op.

Toch lijkt BA door Air France te zijn ingehaald. Dat komt doordat de Fransen bereid zijn rekening te houden met de zorgen van KLM. Op de korte termijn zou Schiphol als verkeersknooppunt behouden kunnen blijven, evenals het internationale netwerk en de merknaam van KLM. Bovendien is Air France bereid zich soepel op te stellen jegens de vakbonden.

Op de langere termijn zijn een opschoning van KLM's netwerk, een stroomlijning van haar activiteiten en het ontslag van duizenden werknemers onvermijdelijk, zo zullen de bestuurders van Air France en KLM ongetwijfeld beseffen. Maar een zachte benadering zal het voor het bestuur van KLM makkelijker maken een overeenkomst te sluiten en die aan de vakbonden te verkopen. Wat maakt het allemaal uit, zou je kunnen denken. BA is er niet in geslaagd zaken te doen met de Nederlanders – maar dat geldt ook voor vele anderen.

Allianties houden vaak niet zo lang stand. En er zwemmen nog meer vissen in de zee. Maar ditmaal lijkt het erop dat een alliantie tussen Air France en KLM de inleiding vormt tot een volledige fusie. Als de Franse maatschappij met KLM in zee gaat, zou dat de Skyteam-alliantie van Air France met Northwest Airlines en Delta een marktaandeel van 35 procent opleveren op de transatlantische routes, ongeveer even groot als dat van BA's Oneworld.

Gezien de gevoeligheid van BA voor het transatlantisch luchtverkeer moet dat de Britse luchtvaartmaatschappij slapeloze nachten bezorgen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.