Standaardstaal wordt luxeproduct

Terwijl Corus in Groot-Brittannië op landelijk niveau worstelt met capaciteitsproblemen en de problemen op de mondiale staalmarkt, proberen de verschillende Corus-fabrieken verspreid over het land in hun eigen marktsegment hun positie te versterken en op zoek te gaan naar nieuwe afzetmarkten. Uit een bezoek aan verscheidene fabrieken in Engeland en Wales blijkt hoe Corus bezig is waarde toe te voegen aan standaardproducten, die gevoelig zijn voor de concurrentie van goedkoop geïmporteerd staal.

,,Staal wordt meer waard naarmate het meer bewerkingen ondergaat'', zegt Adam Smith van Corus Colors in Risca (Zuid-Wales). Een rol gewalst staal is bijvoorbeeld – ondanks het zeer kapitaalintensieve productieproces – in wezen een standaardproduct met geringe toegevoegde waarde. De waardecreatie begint pas daarna: het bekleden en bewerken van het staal tot onderdelen van producten. ,,We proberen daarom zo veel mogelijk stappen van het productieproces in eigen huis te doen.''

Corus Colors maakt onder meer kant-en-klaar plaatmateriaal voor wasmachines. Het staal is van een – in dit geval witte – verflaag voorzien en op maat gesneden en gevormd. Op de `vouwranden' zijn gaatjes geponst, zodat het plaatstaal in de wasmachinefabriek alleen nog in elkaar gevouwen hoeft te worden, alsof het een kartonnen doos is. Op dezelfde manier knipt, ponst en stampt de fabriek plaatmateriaal voor magnetrons, televisietoestellen, videorecorders en koelkasten, in allerlei kleuren.

De producten van Corus Colors hebben verschillende stappen van `waardetoevoeging' ondergaan. In andere Corus-fabrieken is het staal al gewalst tot de gewenste dikte, soepel en buigzaam gemaakt door middel van een verhittingsproces, geverfd en vaak daarna nog van een beschermende bekledingslaag voorzien (bijvoorbeeld een kunststof laminaat). In Risca is het ten slotte bewerkt tot kant-en-klaar onderdeel.

,,Voor een compleet op maat gemaakt product stapt de klant niet zo snel over naar de concurrent'', zegt Ian Taylor van het Automotive Service Centre van Corus in Wolverhampton, bij Birmingham. ,,Zodra je echt waarde toevoegt, ben je een belangrijke partner die een essentieel deel van het productieproces voor zijn rekening neemt.''

Het Service Centre in Wolverhampton is de afgelopen jaren veranderd van een distributiecentrum van staal in een staalbewerkingslijn die complete auto-onderdelen produceert. ,,We snijden het staal op maat met lasersnijmachines, we persen het in de juiste vorm en robots lassen verschillende onderdelen aan elkaar, zodat die bijvoorbeeld als complete deur naar de autofabrikant kunnen.'' De autofabrikant hoeft op deze manier minder onderdelen te verwerken. Dat bespaart de autofabrikant kosten en Corus krijgt een betere prijs voor de geassembleerde onderdelen. De auto-industrie besteedt zelf ook steeds meer bewerking en assemblage uit aan toeleveranciers. ,,Ons doel is om steeds hoger in de productieketen te komen, zo ver mogelijk van het ruwe materiaal af. Als ons dat lukt in de auto-industrie, kan dat ook in andere sectoren.''

In de bouwsector is Corus al ver gevorderd met het leveren van bewerkte producten. ,,We leveren zelfs complete prefabmodules voor het bouwen van huizen'', zegt Jonathan Adams van Corus Building Systems in Tewkesbury in het midden van Engeland, waar Corus plaatstaal bewerkt tot wandpanelen. Het maken van wandpanelen is geen massaproductie. ,,Ieder gebouw heeft andere formaten en architecten kiezen verschillende kleuren.'' Corus snijdt de panelen op maat. ,,Wij doen dat in onze fabriek veel efficiënter dan bouwbedrijven dat zelf op de bouwplaats kunnen.'' Corus Building Systems richt zijn marketinginspanningen nu niet alleen op bouwers, maar ook op architecten en grote opdrachtgevers, zoals overheden. Adams: ,,Het is de bedoeling dat we minder gaan verkopen wat we maken en meer gaan maken wat we kunnen verkopen''.