`Arjen! Wat heb je het meest gemist?'

Zo'n honderd journalisten keken vanochtend op het militaire vliegveld in Keulen toe hoe veertien vrijgelaten toeristen zwijgend in de bus stapten.

Om twee minuten voor half acht draaien opeens alle camera's naar rechts. Daar, achter een kantoortje van de Duitse Bundeswehr vandaan, komt een grote, witte Airbus tevoorschijn. Het is even heel stil, op het geluid van de motoren na. Dan beginnen de televisieverslaggevers die live in de uitzending zitten weer te praten. Ze vertellen dat de deuren zo open zullen gaan, dat de veertien toeristen die zes maanden lang in de hete Sahara gevangen zijn gehouden er zo uit zullen komen, dat die dan eindelijk hun dierbaren, die ze zo lang hebben moeten missen, weer in hun armen kunnen sluiten.

En dan gaan de deuren open, en weer is het even stil. Komen ze echt, de veertien ex-gegijzelden van wie al maanden werd gezegd dat ze vrij zouden komen, en toen weer niet, en toen weer wel – totdat zondag de Duitse televisie meldde dat ze nu echt veilig en wel in Mali waren. De Duitse staatssecretaris van Buitenlandse Zaken was er ook, zei de televisie. En wat deed die daar anders? Maar toen duurde het toch nóg een dag, en daarna moesten de ex-gegijzelden met jeeps naar de Malinese stad Gao, waar ze weer een dag over deden, en vandaar met het vliegtuig naar de hoofdstad Bamako. Om kwart voor twaalf gisteravond waren ze pas in het paleis van de president van Mali, die hen graag wilde ontvangen voordat ze terug naar Europa gingen.

Om vier minuten over half acht komen ze tevoorschijn. Veertien magere, gebruinde vakantiegangers, met rugzakken, in dunne kleren. Ze lopen de trap af, ze gaan meteen door naar de bus die tien meter verderop klaarstaat. Meer dan honderd journalisten kijken vanachter een hekje toe. ,,Arjen! Arjen!'', roept een verslaggever van RTL4 naar de Nederlander uit de groep. ,,Wat heb je het meest gemist?'' Maar Arjen Hilbers zegt niks. Hij steekt alleen zijn duim op. ,,Heb je dat?'', vragen de verslaggevers aan hun cameramensen.

En dat was het dan. De bus rijdt naar een deel van het vliegveld waar geen journalisten mogen komen. Daar zitten de familieleden van de veertien toeristen klaar. Vlakbij het gelande vliegtuig staat de Duitse staatssecretaris van Buitenlandse Zaken, Jürgen Chrobog, een verklaring af te geven. Over hoe moeilijk het was, en hoe lang het heeft geduurd, en hoe blij we moeten zijn dat het zo goed is afgelopen. Om tien voor acht is het laatste deel van de ontknoping voorbij.

    • Jannetje Koelewijn