Stroomuitval leidt waarschijnlijk tot claims

Stroomstoringen zijn aan de orde van de dag. Daarom beloven energiebedrijven als Niagara Mohawk, dat 1,25 miljoen van zijn klanten in New York afgelopen donderdag zonder stroom liet zitten, ook geen ononderbroken levering van elektriciteit. In de contracten van de klanten van Niagara Mohawk staat waarschijnlijk alleen maar dat het bedrijf 'zijn uiterste best' zal doen energie te leveren. Maar dat betekent nog niet dat beleggers in het moederbedrijf van Niagara Mohawk, het aan de Londense beurs genoteerde National Grid Transco, gerust kunnen zijn.

Een groot aantal mensen en bedrijven zal financieel verlies hebben geleden als gevolg van de stroomuitval. Amerikaanse advocaten zullen op zoek gaan naar manieren om potentieel aansprakelijke, draagkrachtige partijen geld afhandig te maken - en National Grid is 12 miljard pond waard. Normaal gesproken is Niagara Mohawk juridisch beschermd tegen aansprakelijkheid voor verliezen als gevolg van stroomstoringen.

Maar de mogelijkheid van grove nalatigheid in het geval van de stroomuitval van deze week, maakt het moeilijker er zeker van te zijn dat de zaken nu hetzelfde liggen. Storingen van de stroomvoorziening mogen dan algemeen voorkomen, zij leiden meestal niet tot het uitvallen van het hele elektriciteitsnet. Een deel van het probleem is dat dat net in de Verenigde Staten in hoge mate geregionaliseerd is, waardoor het lastiger is de stroom om te leiden als er ergens iets misgaat. Maar een kleine storing in één deel van het net mag niet zulke wijdverbreide gevolgen hebben. Wat de oorzaak ook moge zijn, het is waarschijnlijker dat de schuld een buitenlands bedrijf als National Grid in de schoenen wordt geschoven dan de Amerikaanse energiecentrales waar het zijn stroom vandaan haalt.

National Grid zal uiteraard beschikken over een algemene aansprakelijkheidsverzekering, waarschijnlijk bij de Amerikaanse verzekeringsgigant AIG. Het contract zal op maat gemaakt zijn, met diverse voorwaarden en uitzonderingen. Of het zal volstaan in het geval van claims die voortkomen uit de ongekende gebeurtenissen van afgelopen donderdag is puur giswerk.

De recente geschiedenis is echter bezaaid met voorbeelden van verzekeraars die excuses vinden om niet te hoeven betalen als het om heel hoge claims gaat.

Misschien zal National Grid deze stroomuitval ongeschonden doorstaan. Het zou zelfs kunnen profiteren van nieuwe Amerikaanse investeringen in de infrastructuur - als zijn relatie met de toezichthouder althans geen schade heeft opgelopen. Maar totdat de zaken wat duidelijker liggen, lijken er meer negatieve risico's te zijn dan positieve.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.

    • Christopher Hughes