BSkyB en premier League op het matje

Waarom zet de Europese Commissie vraagtekens bij de overeenkomst tussen BSkyB en de Premier League (de Britse voetbaleredivisie) over het recht om wedstrijden live uit te zenden? Tenslotte zijn de clubs uit de eredivisie er met de hulp van de Commissie in geslaagd de satellietzender het enorme bedrag van 1 miljard pond afhandig te maken voor een driejarig contract. De Premier League wilde meer dan 300 miljoen pond per jaar voor de tv-rechten, in lijn met wat zij nu ontvangt. Iedere serieuze daling van de inkomsten zou een financiële crisis bij de aangesloten clubs hebben ontketend.

Sky is de enige Britse televisiezender die zich 300 miljoen pond per jaar kan veroorloven. De publieke omroep BBC kon het niet rechtvaardigen belastinggeld op die manier te gebruiken. Het programmabudget van ITV bedraagt slechts 800 miljoen pond en de kabelmaatschappijen zijn aan het saneren. Zelfs voor Sky betekent de nieuwe overeenkomst een hap van 20 procent uit zijn budget.

Er waren drie manieren waarop de veiling van de rechten kon worden georganiseerd. De Premier League had nóg een keer exclusief met Sky kunnen onderhandelen. Maar Sky's aandeelhouders hadden in dat geval beslist op een grote prijsdaling aangedrongen. Daarnaast had de eredivisie de rechten in pakketten kunnen opdelen en die aan verschillende bieders kunnen verkopen. Maar omdat de concurrenten van Sky zo krap bij kas zitten, had dat de inkomsten ook doen afnemen.

Het verdelen van de rechten over verscheidene pakketten, zonder het één enkele bieder onmogelijk te maken ze allemaal in de wacht te slepen, betekende dat een bieder die exclusiviteit wilde boven de optelsom der maxima moest gaan zitten die zijn concurrenten voor ieder pakket afzonderlijk zouden kunnen opbrengen. Dat was de optie die de Premier League-clubs het meeste geld zou opleveren. Dus toen de Commissie eiste dat er een veiling met meerdere pakketten zou worden gehouden, konden de clubs hun geluk niet op. Het gebeurt niet vaak dat toezichthouders een bedrijfstak een officieel excuus in handen geven om de omzet te verhogen.

Maar de jongste vragen van de Commissie maken een suffige indruk. Als zij niet in de gaten had dat Sky diep in de buidel zou tasten om alle vier de pakketten te kopen, moeten haar economen nodig worden bijgeschoold. De krap bij kas zittende concurrenten van Sky hadden de veilingtheorie blijkbaar beter door, want zij boden slechts een paar symbolische bedragen.

Toch is er wel iets aan de hand. Sky heeft dankzij opeenvolgende overeenkomsten met de Premier League een monopolie verworven op de markt voor Engels topvoetbal. Is dat een van de redenen waarom het een stevig geprijsd programmapakket kan verkopen? Sky meent van wel. Als de Commissie zich werkelijk zorgen maakt over de kosten van eredivisievoetbal op de televisie voor de consument - en, als zij zo worden gesteld, beginnen de klachten overdreven te klinken - moet zij het aandeel van Sky op de markt voor uit te zenden wedstrijden aan regels binden.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.