Wal-Mart wil Safeway

De interventie van het Amerikaanse supermarktconcern Wal-Mart in de veldslag om Safeway lijkt een wanhoopsoffensief. Het late plan om de Britse supermarktketen op te breken, zal waarschijnlijk geen gunstig onthaal vinden bij de toezichthouder. Toch is het niet zonder betekenis.

Kijk eerst eens naar de redenen waarom het voorstel het waarschijnlijk niet zal halen. De Britse mededingingsautoriteit heeft duidelijk gemaakt niet te willen dat er van de vier grote supermarktketens slechts drie overblijven.

Als het door Wal-Mart gecontroleerde Asda-concern Safeway overneemt, zou dat het gevolg zijn, want Asda is de op een na grootste keten en Safeway nummer vier.

Zelfs als Wal-Mart ermee zou instemmen om honderd Safeway-winkels – 20 procent van het totaal – aan concurrent Morrison te verkopen, zou dat weinig verschil maken. Het concern uit Yorkshire, nu op afstand de vijfde supermarktketen van het land, zou dan nog steeds slechts half zo groot zijn als nummer drie, Sainsbury.

Wal-Mart heeft natuurlijk niet gezegd wat zijn voorstel precies inhoudt. Het zou ook om een groter deel van Safeway kunnen gaan, misschien zelfs de helft. In dat geval is er een kleine kans dat de mededingingsautoriteit akkoord gaat, maar reken daar niet op.

Waarom is het op de valreep ingediende plan van Wal-Mart dan toch niet irrelevant? Grotendeels omdat eruit blijkt hoe graag het concern een graantje van de slag om Safeway wil meepikken. Ook al mag het van de toezichthouder dan niet meebieden, het is niet te verwachten dat de autoriteiten Wal-Mart zullen beletten ook maar één enkele Safeway-winkel te kopen. Zo'n besluit zou het concern er vrijwel zeker toe aanzetten naar de rechter te stappen.

Daaruit rijst het intrigerende beeld op dat Wal-Mart zou kunnen proberen een klein aantal Safeway-winkels in de wacht te slepen – zo'n 10 à 20 procent van het totaal. Dat is natuurlijk minder goed dan een overname van de hele handel, maar nog altijd beter dan met lege handen naar huis te worden gestuurd. Bovendien zou het concern wel eens bereid kunnen zijn veel geld neer te tellen als het winkels mag uitkiezen.

Toch is ook deze optie niet een-twee-drie te verzilveren. Morrison, de enige bieder die naar alle waarschijnlijkheid een (bijna) vrije doortocht naar Safeway geboden wordt, zal niet graag zien dat vóór die tijd de krenten uit de pap zijn verdwenen. Maar het zou kunnen betekenen dat Morrison een goede prijs moet betalen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.