Doktersonderzoek bij licht van een zaklamp

Onthand, ontheemd, behendig. Hoe Amerikanen en Canadezen reageerden toen de stroom gistermiddag uitviel om vier uur plaatselijke tijd. Een verslag op basis van het werk van verslaggevers van plaatselijke media.

Toen in de Canadese stad Toronto de avond viel, vroeg Gordon Krall zich ongemakkelijk af waar hij die nacht zou slapen. Kort na de stroomstoring had ingezet, was een bewaker hem komen vertellen dat hij zijn kantoor onmiddellijk moest verlaten. Nu stond hij bij zijn auto met te weinig benzine in de tank om zijn appartement in een voorstad te kunnen bereiken. Nergens kon hij tanken want de pompen spoten geen brandstof zonder stroom.

,,Ik ken niemand in de buurt bij wie ik kan logeren. Misschien ga ik wel in het park slapen, ook al vind ik dat best eng in het donker. Misschien sluit ik me wel op in mijn auto en doe mijn ogen dicht.''

Krall was niet de enige in het centrum van Toronto die door angst was bevangen. In veel straten stonden auto's, soms midden op de weg, die kennelijk door hun bestuurders in haast waren verlaten. Honderden gingen lopend naar huis.

Buiten het Eaton Centre hield winkelbediende Marlowe Audreko een transistorradio boven zijn hoofd, zodat de menigte die zich om hem heen had verzameld het laatste nieuws zo goed mogelijk kon horen. Sommige mensen klampten zich aan elkaar vast. Anderen knielden spontaan en begonnen midden op de stoep te bidden.

Ook waren er mensen die wanhopig probeerden om een schijn van orde te herstellen. Peter Carayianis regelde het verkeer op een drukke kruising: in pak en met stropdas, zwaaiend met een diplomatenkoffer. ,,Dit doe ik al drie kwartier'', zei de advocaat wiens werk door de stroomstoring was onderbroken tegen Canadian Press. ,,Iemand moet het doen.''

Terwijl het verkeer zich een weg baande door de chaos, stopte een kleine open bestelauto naast Carayianis. De bestuurder overhandigde hem een lichtgevend wegwerkersvest. ,,Je doet geweldig werk. Stuur het vest maar naar mijn kantoor'', zei de man onder luid gejuich en applaus van de menigte die het tafereel had gezien.

Sommigen probeerden een slaatje uit de situatie te slaan. De 18-jarige Tz-zik, die haar echte naam niet wilde geven, bood luidkeels haar mobiele telefoon aan voor twee dollar per gesprek. ,,Sorry hoor'', zei ze, ,,maar hier moeten we gebruik van maken. Is het niet geweldig.'' Zij en haar vrienden zwaaiden trots met de acht dollarbiljetten die ze in vijf minuten al hadden verdiend.

Even verderop stonden mensen in de rij bij een buurtwinkel die door twee kaarsen werd verlicht. Het winkelpersoneel sloeg de prijzen aan op zakrekenmachinetjes. ,,Ze kopen van alles'', zei de lachende eigenaar Walid Kamal: ,,Batterijen, levensmiddelen, water. De kaarsen zijn al uitverkocht.'' Hij maakte zich wel zorgen over de melk en het ijs en al die andere producten die zonder koeling zouden bederven als ze niet op tijd werden verkocht.

Sommige mensen waren gestrand in een van de wolkenkrabbers omdat de liften niet meer werkten. ,,We staan hierboven en we weten niet goed wat we moeten doen'', zei aandelenhandelaar Fred Ketchen van Scotia Capital Markets over de telefoon. ,,Misschien wordt dit vannacht wel ons hotel.''

Ook elders in Canada en het oosten van de Verenigde Staten zorgde de stroomstoring voor ongemakken en onvermoede buitenkansen. General Motors in Detroit stuurde gisteren alle werknemers naar huis. ,,Ik dacht dat Amerika een noodplan had voor dit soort dingen'', lachte José Roman uit Colombia. De burgemeesters van onder meer New York, Cleveland en Detroit riepen hun burgers op vooral vandaag thuis te blijven

In het pretpark Cedar Point, nabij Sandusky, beleefden bezoekers angstige twintig minuten op de top van de Magnum-achtbaan waar ze waren gestrand. De brandweer moest de mensen uit de karretjes takelen.

Ook Tamara Colo in Mount Clemens had reden tot in paniek. Ze had bij de kapper net haar haar laten verven toen de stroom uitviel. De droogkap werkte niet meer ,,En als het haar niet binnen vijf minuten droogt dan wordt ze veel te blond'', zei kapster Debbie Buffay tegen de Detroit Free Press.

In Cleveland was het uitvallen van de stroom niet het enige probleem. De half miljoen bewoners werden ook bedreigd door watertekort. De pompen die voor het drinkwater uit Lake Erie zorgen werken op elektriciteit. Burgemeester Jane Campbell van Cleveland zei vanmorgen tegen The Beacon Journal nog de hele dag nodig te hebben voordat de watertoevoer volledig is hersteld.

In het stadje Livingston zat de zeven maanden zwangere Kristi Hughes in de wachtkamer van haar huisarts toen de stroomvoorziening het begaf. De dokter liet zich door het gebrek aan licht niet van de wijs brengen. Bij het licht van een zaklantaarn deed hij zijn routine-onderzoek en hij kon Kristi Hughes gerust stellen. Met haar baby in het pikkedonker was alles goed.

Chad Burns bevond zich in een passagiersvliegtuig op weg naar New Jersey toen hij hoorde dat de stroom uitgevallen was. De piloot waarschuwde de passagiers via het omroepsysteem voor de chaos die hun na de landing te wachten zou staan. En hij had gelijk. Op Newark Liberty International Airport konden de toegangsdeuren niet open, bleek de air-conditioning niet te werken en was het onmogelijk om bagage in handen te krijgen.

In het zakencentrum Detroit verliet de 34-jarige pr-deskundige Shaun Wilsons na de stroomstoring direct zijn kantoor op de elfde verdieping om naar een bar te gaan, om precies te zijn naar de A Bar in The Atheneum, een toonaangevend hotel in de Griekse wijk van de stad. Hoteleigenaar James Pappas had een buffet van koude hapjes laten klaarmaken en ook de drank stond nog koel. ,,Mensen maken er het beste van'', zei Wilson, terwijl hij nipte van zijn wodka met grapefruitsap. ,,Wat vandaag een ramp lijkt, zijn we morgen weer vergeten.''