Hockeyers in vorm voor Champions Trophy

Als het zelfvertrouwen van de bondscoach maatgevend is voor de prestatiedrang van zijn selectie, staat de Nederlandse hockeyers een zonnig najaar te wachten. Maandag al bewees Joost Bellaart in topvorm te zijn door op speelse wijze zijn Duitse collega Bernhard Peters de oren te wassen. En ook gisteren, na de eenvoudige zege (5-2) in het afsluitende oefenduel tegen Pakistan, toonde hij zich strijdvaardig. ,,Mijne heren, mijn gevoel zegt dat wij klaar zijn voor de Champions Trophy.''

Dat is te hopen. Nederland heeft de reputatie van een typische slow-starter. In de laatste vier edities van het jaarlijkse zeslandentoernooi won de ploeg slechts één keer zijn openingsduel: drie jaar geleden in Amstelveen tegen Groot-Brittannië (2-1). Vorig najaar in Keulen kwam de latere kampioen met de schrik vrij (3-3) tegen een dood gewaande grootmacht uit het verleden, die zaterdag in het Wagener-stadion opnieuw optreedt als de eerste opponent van gastland Nederland: India.

Dat lijkt een lastiger tegenstander dan die andere gewezen kampioen uit Azië. Pakistan ligt al jaren met zichzelf overhoop, en ook gisteren slaagden de grillige balartiesten er weer niet in hun surplus aan techniek uit te buiten. Geduldig wachtte Nederland op de gaten die, zeker in het geval van het als vanouds grenzeloos naïeve Pakistan, bijna als vanzelf vielen in de rammelende afweer.

Daarmee kwam voor Nederland een bevredigend einde aan een toch al nagenoeg vlekkeloos verlopen voorbereiding. Slechts één domper kreeg de selectie de afgelopen weken te verwerken, en dat was uitgerekend tegen het al jaren zieltogende Engeland: 3-4. Woedend was Bellaart naderhand over ,,een zekere laksheid'' van het elftal, dat in de slotfase een collectieve snipperdag besloot op te nemen. Maar de bondscoach troostte zich na afloop met de gedachte dat zijn ploeg pas kort bijeen was en een gewaarschuwd mens bovendien voor twee telt. Engeland is begin volgende maand de belangrijkste groepstegenstander bij het Europees kampioenschap.

Meer commotie ontstond vorige week achter de schermen, nadat aanvoerder Jeroen Delmee het had gewaagd de strijd om de Champions Trophy openlijk te brandmerken als ,,een oefentoernooi'' op weg naar het EK. Die opmerking was tegen het zere been van Bellaart, die maandag tijdens een persbijeenkomst in Amsterdam prompt het officiële team- en bondsstandpunt nog maar eens uiteenzette: ,,Wij gaan de Champions Trophy in als titelverdediger en wij gaan het toernooi ook als titelverdediger spelen'', sprak Bellaart op strijdlustige toon.

Een berisping kreeg Delmee niet, en dat bleek ook niet nodig. Want zó had de spelverdeler van Den Bosch het natuurlijk niet bedoeld. ,,Als mensen mijn woorden zonodig van een negatieve lading willen voorzien, is dat hun zaak. Wat ik bedoeld heb te zeggen is: wij nemen de Champions Trophy wel degelijk serieus, maar beseffen tegelijkertijd dat de `absolute piek' bij het EK moet liggen. Wat niet wil zeggen dat wij hier een beetje achterover zullen leunen.''

In de Catalaanse hoofdstad ligt alleen voor de winnaar een olympisch ticket klaar, bij de jaarlijkse strijd tussen de zes sterkste hockeynaties in Amstelveen staat `slechts' de sportieve eer op het spel. Dat was, mede gelet op de korte tijdspanne tussen beide toernooien, voor Teamchef Peters van Duitsland voldoende reden om zijn A-selectie thuis te houden en een veredelde B-ploeg naar Nederland te sturen. Uit zowel fysieke als mentale overwegingen, luidde de officiële verklaring van Peters, die in Amstelveen slechts als toeschouwer aanwezig zal zijn.

Daarmee is de 25ste editie op voorhand gedevalueerd, zeer tot ongenoegen van Bellaart, die ondanks een tot voor kort? nauwe band met zijn Duitse collega pas op het allerlaatste moment vernam van diens beslissing. ,,Wellicht een strategisch juiste manoeuvre van een topcoach'', sprak Bellaart cynisch. ,,Maar het kan ook uit onzekerheid voortkomen.'' Eén voordeel heeft de absentie van de wereld- en Europees kampioen, wist de derdejaars bondscoach: ,,Mochten wij straks bij het EK in de finale tegenover Duitsland staan, dan hoef ik mijn ploeg vooraf niet te motiveren.''

Datzelfde geldt voor het duel van zondag, wanneer Australië het pad kruist van de olympisch kampioen en de gedachten van de Nederlandse selectie terug zullen gaan naar de oefenstage, begin dit jaar in datzelfde land. Australië maakte toen resoluut een einde aan de sluimerende euforie die de kop opstak na de winst van de Champions Trophy in Keulen. Van de vijf onderlinge duels wist Nederland er niet één te winnen, en vooral de laatste ontmoeting – een afgetekende 6-1 nederlaag – dreunde lang na.

Australië bevestigde slechts wat Delmee diep in zijn hart al wist, erkende de aanvoerder gisteren. ,,Toen wij vorig jaar wonnen, zat alles mee. Australië was niet op volle oorlogssterkte, India liet ons ontsnappen en bovendien was elke corner raak. Zoveel geluk moeten we de komende week nog maar zien af te dwingen.''