Ajax ontsnapt dankzij juweel Sneijder aan nederlaag

Zelfgenoegzaamheid past niet in het internationale voetbal, zelfs niet als je vorig seizoen nog de latere winnaar van de Champions League (AC Milan) bijna hebt uitgeschakeld. Ajax moet ondanks een aardig Europees optreden in de voorbije voetbaljaargang de mouwen opstropen om opnieuw met topteams te mogen duelleren. In de voorronde van de Champions League werd de jonge ploeg daar gisteren op geattendeerd door Grazer AK, de Oostenrijkse ploeg die de Europese revelatie van vorig seizoen in verlegenheid bracht: 1-1.

Het was te danken aan de jongste speler van de ploeg, Wesley Sneijder, dat Ajax in het Arnold Schwarzenegger Stadion de schade wist te beperken en uitzicht houdt op deelname aan de Champions League. Diep in de tweede helft maakte hij uit een briljante vrije trap de belangrijke gelijkmaker. Niet alleen vanwege zijn schoonheid, maar ook gezien de financiële consequenties die met deelname aan het prestigieuze kampioenenbal gemoeid zijn, was dit een treffer om in te lijsten.

Het beleid van trainer Ronald Koeman, die Sneijder vanaf zijn debuut in het eerste elftal vrije trappen en corners laat nemen, wierp juist nu zijn vruchten af. In de linkerhoek van het strafschopgebied zag Sneijder dat doelman Schranz verkeerd stond opgesteld, namelijk bij de eerste paal. ,,Daar wilde ik de bal eigenlijk naar toe schieten, maar toen koos ik maar voor de verre hoek'', aldus de middenvelder die naar eigen zeggen gebruik had gemaakt van de geringe lichaamslengte van de Oostenrijkse keeper. Sneijder krulde de bal met een fraaie voetbeweging in de kruising. Het is geen toeval dat zijn leermeester Koeman ook een vrije-trappenspecialist was.

De treffer van Sneijder was nodig voor een goede uitgangspositie in de return, nadat de Oostenrijkers in de 57ste minuut op voorsprong waren gekomen. Emanuel Pogatetz scoorde toen met een kopbal uit een vrije trap van Matthias Dollinger. Er was op dat moment even sprake van een desorganisatie in de defensie van Ajax, waar de nieuwelingen Julien Escudé en Zdenek Grygera aan de bal vaak een betrouwbare indruk maakten, maar door de taalbarrière organisatorisch tekortschieten. Grygera, rechtsback van het Tsjechische elftal, stond overigens op de verkeerde plek. Koeman ging later niet op deze details in. ,,We hebben te onrustig gespeeld. Het was bekend dat deze ploeg een opportunistische speelwijze hanteert en met kopsterke spelers profiteert van spelhervattingen.''

Volgens Koeman was het doorslaggevend dat Grazer AK al vijf serieuze wedstrijden achter de rug heeft. In de Oostenrijkse competitie is het team van trainer en oud-international Walter Schachner de eerste drie duels ongeslagen gebleven. Verder maakte Grazer AK in de tweede ronde van de kwalificatie voor de Champions League korte metten met het Albanese SK Tirana (1-5 en 2-1). Koeman: ,,Deze wedstrijd kwam voor ons op een ongelukkig moment. Wij hebben tot vanavond slechts oefenvoetbal gespeeld. Daarom ben ik blij wanneer zondag de competitie (uit tegen Vitesse, red.) begint. We zijn wakker voor de return.''

Het was opmerkelijk dat enkele parels van het jonge Ajax het gisteren lieten afweten. Steven Pienaar en Rafael van der Vaart hadden op het middenveld moeite met de fysiek sterke tegenstander. Wellicht misten zij de ervaren Tsjech Tomas Galásek, die een dag eerder op de training geblesseerd raakte aan zijn enkel. Zijn vervanger Abubakari Yakubu had gisteren moeite met de rol van opbouwer.

Ook Wesley Sonck, de nieuwe Belgische spits, kwam tegen Die Rote Teufeln, zoals de bijnaam luidt van het elftal uit Graz, niet uit de verf. Bang om fouten te maken, speelde hij te sober om de defensie van de Oostenrijkers te verrassen. In de tweede helft werd Sonck vervangen door Zlatan Ibrahimovic, die enkele maanden aan zijn lies was geblesseerd. Vanaf dat moment werd doelman Schranz vaker op de proef gesteld. Tot dan toe had de keeper in de vijftiende minuut Ajacied Wamberto vlak voor zijn neus zien missen en moest hij een afstandsschot van Sneijder met een uiterste krachtsinspanning verwerken.

Ajax had geluk dat het in de negende minuut al niet op achterstand was gekomen. Een gekruld schot van Dieter Naumoski spatte uiteen op de paal achter Maarten Stekelenburg, die in het doel de voorkeur had gekregen boven de pas herstelde Bogdan Lobont.

Na rust kreeg Van der Vaart een goede mogelijkheid de score in Amsterdams voordeel te openen. Zijn inzet werd gestopt. De voorzet van Steven Pienaar die daarop volgde, werd door René Aufhauser tegen de eigen paal gekopt.

Na het doelpunt van Grazer AK drong de thuisploeg veelvuldig aan, zonder een tweede keer tot scoren te komen. Ruim tien minuten voor tijd was Sneijder aan de andere kant wel trefzeker en bezorgde hij Ajax een goede uitgangspositie op een plaats in de lucratieve Champions League.

Grazer AK

1

Ajax

1

Ruststand 0-0. 57. Pogatetz 1-0, 79. Sneijder 1-1. Tsch: 15.000. Schds: De Santis (Ita). Gele kaart: 55. Pienaar (Ajax).